Una piel de zorro, un unicornio y un árbol de Navidad

Publicado en El Sofista.
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El intenso resplandor de las nubes de hidrógeno domina esta colorida panorámica celeste situada en la tenue pero fantástica constelación del Unicornio (Monoceros en latín; clic en la imagen para ampliarla a 823 x 1024 píxeles o verla aún más grande).

La imagen muestra la región de formación estelar catalogada como NGC 2264, un complejo revoltijo de gas y polvo cósmico que se halla a unos 2 700 años-luz de distancia.

Allí se mezclan nubes opacas de polvo interestelar con nebulosas de emisión rojizas excitadas por la intensa radiación procedente de las estrellas recién formadas. Las nubes de polvo generalmente oscurecen la vista pero donde estén cerca de estrellas jóvenes y brillantes también reflejan la luz estelar, formando nebulosas de reflexión azules.

La “Piel de Zorro”. Arriba y hacia la izquierda de S Monocerotis se encuentra la nebulosa de la Piel de Zorro, una tumultuosa región generada por la rápida evolución del cúmulo Copo de Nieve (en color azul) (clic en la imagen para ampliarla; esta imagen está girada unos 180 grados respecto de la primera fotografía). Leer la entrada completa (en inglés).

El mosaico fotográfico vertical se extiende por tres cuartos de grado —o sea, una vez y media el disco de la Luna Llena— en el cielo terrestre, una extensión que considerada a la distancia de NGC 2264 equivale a 40 años-luz.

El reparto de personajes cósmicos comprende la nebulosa de la Piel de Zorro, cuya piel enrevesada se encuentra a la izquierda del centro; S Monocerotis, la brillante estrella variable inmersa en una neblina de tonos azulados que se distingue apenas por debajo de la Piel de Zorro, y, por último, la nebulosa del Cono, apuntando hacia abajo desde la parte superior de la imagen.

Desde luego, las estrellas de NGC 2264 también se conocen como el cúmulo estelar del Arbol de Navidad. La forma de árbol triangular trazada por las estrellas aparece “dado vuelta” en la imagen de arriba: el ápice yace en la nebulosa del Cono y el centro de la amplia base cerca de S Monocerotis, tal como se aprecia en la siguiente imagen (clic para ampliarla):


Vía Foto astronómica del día correspondiente al 24 de diciembre de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Michael Miller, Jimmy Walker.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace once equinoccios, unos 48 000 tweets ilustran y amplían las más de 4600 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de tres mil.

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