Sobrevolando el turbulento polo norte de Saturno

Publicado en El Sofista.
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El gran final de la sonda Cassini en Saturno ha dado comienzo (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 768 píxeles o verla aún más grande).

En esta nueva y última etapa de su extensa misión la sonda explorará el planeta y algunas de sus lunas y anillos con un detalle sin precedentes. La primera fase comenzó hace dos semanas cuando un sobrevuelo cercano de Titán cambió la órbita de Cassini a una que pasa cerca de los polos de Saturno y casi rozando la parte externa del anillo F, el más alejado del planeta.

La imagen publicada arriba se registró durante la primera de las 20 órbitas de una semana de duración que la Cassini describirá en torno de Saturno a la distancia del anillo F.

En la parte superior izquierda de la imagen se distingue el vórtice polar central (ver también la imagen al pie de la entrada), el borde de la nube hexagonal (en la imagen de la derecha) hacia el centro y, en color claro, numerosos y turbulentos sistemas de tormentas.

En abril del 2017 la sonda Cassini utilizará otra vez la gravedad de Titán para comenzar una nueva serie de 22 órbitas próximas, que no son otra cosa que trayectorias que la conducirán por primera vez al interior de los anillos de Saturno.

Según lo programado, la nueva aventura científica de la Cassini llegará a su fin el 17 de septiembre de 2017, cuando la nave espacial robótica se adentrará en la atmósfera de Saturno, en un final de misión apoteótico.

En el centro del vórtice polar de Saturno. ¿Qué sucede en el polo norte de Saturno? Hay un vórtice de nubes extrañas y complejas. En noviembre de 2012, la nave espacial Cassini observó desde la órbita de Saturno el centro del vórtice con un detalle sin precedentes. Las nubes se encuentran en el centro del extraordinario sistema de nubes hexagonal que rodea el polo norte del planeta. Debido al movimiento de precesión, el Sol ilumina el polo norte de Saturno desde hace sólo unos pocos años, por lo que las observaciones anteriores de la región en sombra tuvieron que llevarse a cabo en el infrarrojo. Esta imagen se generó a partir de datos aún no calibrados ni procesados y el equipo de la Cassini espera publicar la imagen final en 2013 (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 12 de diciembre de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: Cassini Imaging Team, SSI, JPL, ESA, NASA.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace once equinoccios, unos 48 000 tweets ilustran y amplían las más de 4600 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de tres mil.

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