¿Podrían las ondas gravitacionales brillar en luz visible?

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Ondas gravitacionales, luz visible

Ilustración artística de un evento de ondas gravitacionales generando una emisión en luz visible. Crédito: LIGO.

Incluso antes del anuncio de la primera detección de ondas gravitacionales gracias a LIGO (Laser Interferometer Gravitational-Wave Observatory) en febrero de este año, científicos teóricos se preguntaban si la energía extrema requerida para producir fuertes ondas gravitacionales también podría producir un destello óptico detectable.

Actualmente, la explicación más ampliamente aceptada para los eventos de ondas gravitacionales es la colisión de agujeros negros. El impacto enviaría ondas gravitacionales a través del espacio a la velocidad de la luz. Gracias a LIGO la existencia de las ondas gravitacionales ha podido ser confirmada, pero se desconoce si podrían estar acompañadas por la emisión de luz (en longitudes ópticas) o radiación a energías más altas como rayos X o gamma.

Un estudio reciente, liderado por Stephen Smartt de la Universidad de Queen y Ken Chambers de la Universidad de Hawái, podría ayudar a responder esta duda. “Buscábamos la aguja proverbial en el pajar”, dijo Chambers. “El área del cielo era de aproximadamente 290 grados cuadrados, y aunque encontramos varias fuentes potenciales, al final ninguna pudo ser asociada con la fuente del descubrimiento de LIGO”. Smartt añade que la coordinación de las observaciones entre los telescopios de campo amplio como Pan-STARRS1 y el seguimiento espectroscópico profundo con Gemini fueron críticos para la investigación que finalmente validó el concepto para futuros eventos de ondas gravitacionales.

“Con este esfuerzo hemos demostrado que podemos embaldosar la enorme área del cielo donde LIGO piensa que se originó la fuente, encontrando cualquier cosa que sea transitoria o variable a limites bastante profundos y luego activar una variedad de otras instalaciones potentes como Gemini”, dijo Smartt. “Es un gran proyecto de equipo y estoy muy emocionado sobre su potencial. Tenemos las herramientas para descubrir las fuentes en el próximo par de años”.

El artículo “A Search for an Optical Counterpart to the Gravitational Wave Event GW151226” fue publicado en la edición del 20 de agosto de 2016 de The Astrophysical Journal Letters.

Fuente: Gemini Observatory

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