NGC 891 vs 347 Abell

Publicado en El Sofista.
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Las galaxias son muy comunes en este bien elegido campo de visión, que abarca alrededor de 1 grado de arco en el cielo de la constelación septentrional de Andrómeda (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 767 píxeles o verla aún más grande).

En la parte superior derecha se encuentra la gran galaxia espiral NGC 891, de aproximadamente 100 000 años-luz de diámetro y vista casi exactamente de perfil (*). Situada a unos 30 millones de años-luz de distancia, NGC 891 se parece mucho a la Vía Láctea por cuanto posee un disco galáctico aplanado y de poco espesor. Nubes de polvo oscuro cortan por el medio y a lo largo el disco y el bulbo central de la galaxia.

Dispersos hacia la parte inferior izquierda y más allá de las estrellas de la Vía Láctea en primer plano, se encuentran algunos miembros del cúmulo galáctico Abell 347. A unos 240 millones de años-luz de distancia, Abell 347 exhibe sus propias galaxias en esta nítida imagen telescópica. Son similares a NGC 891 en tamaño físico pero como se encuentran casi 8 veces más alejadas, tienen casi una octava parte del tamaño aparente de NGC 891.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 12 de noviembre de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Juan Lozano de Haro.

(*) Cuando las galaxias espirales se nos muestran de cara podemos apreciar los amplios y hermosos brazos espirales trazados por el brillo de los cúmulos estelares y el resplandor de las regiones de formación estelar. En cambio, cuando las vemos de canto su apariencia es muy diferente pero no por eso menos llamativa, puesto que el bulbo de las regiones centrales y las oscuras bandas de polvo cósmico muestran su silueta recortada contra el fondo de luz estelar procedente del disco galáctico:

(clic en la imagen para ampliarla). En este mosaico de imágenes se muestran nueve galaxias importantes vistas de canto, a saber (de izquierda a derecha): en la fila de arriba se encuentran NGC 2683, NGC 4594 y NGC 4565; en el medio, NGC 891, NGC 4631 y NGC 3628; finalmente, en la última fila vemos a NGC 5746, NGC 5907 y NGC 4217. Sin duda alguna, la más conocida de las galaxias espirales vistas de canto es M104 (NGC 4594), popularmente conocida como galaxia del Sombrero:

Es importante destacar que la vista de canto de estas galaxias permite a los astrónomos medir la velocidad de rotación galáctica usando el efecto Doppler. Al trazar en un gráfico la velocidad de rotación y la distancia al centro es posible determinar la masa gravitacional de una galaxia. Este procedimiento condujo históricamente a la primera prueba de la existencia de la misteriosa materia oscura. Más información (en inglés).

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