NGC 3576, la nebulosa de la Estatua de la Libertad

Publicado en El Sofista.
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¿Qué ocurre en la nebulosa de la Estatua de la Libertad? Allí se forman estrellas brillantes y moléculas muy interesantes (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 636 píxeles o verla mucho más grande).

La compleja nebulosa se encuentra en la región de formación estelar conocida como RCW 57.

En la imagen mostrada arriba se distinguen densos nudos de polvo interestelar opaco, brillantes estrellas formadas hace pocos millones de años, campos de gas hidrógeno resplandeciente (un ejemplo, de muchos, en la imagen de la derecha) ionizado por esas estrellas y, también, grandes bucles de gas expulsados por estrellas agonizantes.

Un estudio detallado de NGC 3576, también conocida como NGC 3582 y NGC 3584 (ver la imagen al pie de la entrada), reveló la presencia de al menos 33 estrellas masivas en las últimas etapas de su formación, así como la presencia manifiesta de complejas moléculas de carbono llamadas hidrocarburos aromáticos policíclicos o PAHs.

Se piensa que los PAHs se formaron en el gas enfriado de las regiones de formación estelar y que su desarrollo, hace cinco mil millones de años en la nebulosa natal del Sol, pudo haber sido un paso importante en el desarrollo de la vida en la Tierra.

La presente imagen de NGC 3576 fue fue registrada por el Observatorio Interamericano de Cerro Tololo (Chile).

La nebulosa NGC 3576. Un primer plano en falso color de la nebulosa NGC 3576, situada en el brazo Sagittarius de la Vía Láctea. Esta región de formación estelar se extiende por alrededor de 100 años-luz a unos 9 mil años-luz de distancia. Los investigadores piensan que episodios de formación estelar endógenos han contribuido a crear las complejas y sugestivas formas de la región. Así, potentes vientos procedentes de estrellas jóvenes y masivas han arqueado numerosos filamentos. La imagen también resalta las contribuciones del hidrógeno, azufre y oxígeno al resplandor de la nebulosa, energizados por la intensa radiación ultravioleta. No obstante, el resplandor también recorta las siluetas de densas nubes de gas y polvo. Por ejemplo, las dos nubes oscuras que se distinguen cerca de la parte superior de la imagen están inmersas en un proceso de condensación y son sitios potenciales para la formación de nuevas estrellas (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 28 de septiembre de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: S. Mazlin, J. Harvey, R. Gilbert y D. Verschatse (SSRO / PROMPT / UNC).

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