Saturno desde arriba

Publicado en El Sofista.
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La imagen de Saturno que presentamos hoy no se podría haber tomado desde la Tierra (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 630 píxeles o verla bastante más grande).

Porque es imposible que una imagen obtenida desde nuestro planeta pueda captar el lado nocturno de Saturno y la proyección de la sombra correspondiente sobre los anillos del sexto planeta.

Como la Tierra está mucho más cerca del Sol que Saturno, desde nuestra perspectiva terrestre (en la imagen de la derecha) sólo podemos observar el lado diurno del planeta de los anillos.

Ahora bien, las imágenes que forman el mosaico mostrado arriba las tomó a principios de este año la sonda Cassini desde la órbita del propio Saturno, justo antes de comenzar la grabación de un video de 44 horas sobre la rotación del planeta, una extensión de tiempo que equivale a cuatro días de Saturno.

No sólo los extraordinarios anillos de Saturno se observan en toda su extensión, sino que también se revelan algunos detalles de las nubes. Entre otras estructuras se llega a distinguir el hexágono polar que rodea el polo norte (en la siguiente imagen).

La misión Cassini se encuentra en su último año, por cuanto está previsto que la sonda se interne en la atmósfera de Saturno en septiembre de 2017.

El hexágono y los anillos de Saturno. ¿Por qué las nubes formarían un hexágono en Saturno? Nadie puede decirlo con certeza. Fue descubierto en los años ochenta, durante los sobrevuelos de Saturno realizados por las sondas Voyager. Estas estructuras hexagonales nunca se habían observado en otras partes del Sistema Solar. Como si el polo sur de Saturno no fuese lo suficientemente extraño con su vórtice giratorio, el polo norte de ese planeta podría considerarse aún más enigmático. Esta imagen, registrada en noviembre de 2012 por la sonda Cassini desde la órbita de Saturno, revela con gran detalle la extraña forma de las nubes. El hexágono se ha mantenido estable durante los más de veinte años transcurridos desde de los sobrevuelos de las Voyager. Algunas animaciones del polo norte de Saturno muestran que la estructura de la nube conserva su estructura hexagonal mientras gira (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 25 de septiembre de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: NASA, JPL-Caltech, Space Science Institute.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace once equinoccios, unos 48 000 tweets ilustran y amplían las más de 4600 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de tres mil.

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