La sombra de Júpiter convierte la atmósfera de Ío en escarcha

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Ío eclipsado por Júpiter

Ío eclipsado parcialmente por Júpiter. Crédito: SwRI.

¿Piensas que donde vives es un lugar frío por la noche? En Ío, una de las lunas más grandes de Júpiter, la atmósfera se enfría y colapsa cada vez que el satélite pasa por la sombra del planeta; aproximadamente dos horas durante cada una de las órbitas de 42 horas de la luna. Ahora, por primera vez, los científicos han observado el colapso –y recuperación– de su atmósfera usando longitudes de onda de infrarrojo lejano.

La atmósfera de Ío, que está formada principalmente por dióxido de azufre, se origina de los penachos volcánicos que se dispersan alrededor de la luna. Los investigadores habían sugerido previamente que una fracción importante de la tenue atmósfera, que tiene una presión superficial de aproximadamente una mil millonésima parte de aquella de la atmósfera de la Tierra al nivel del mar, se enfría durante las dos horas que Ío se encuentra en la sombra de Júpiter. Sin embargo, había sido difícil obtener observaciones que probaran esa idea, dado que la atmósfera no puede verse constantemente en longitudes de onda visibles cuando la luna es eclipsada.

Ahora, astrónomos han usado el telescopio Gemini Norte de 8 metros en Hawái para observar la luna volcánica en longitudes de onda de infrarrojo lejano, donde ciertos rangos de radiación de la superficie de la luna son absorbidos por el dióxido de azufre en la atmósfera. Cuando Ío pasa tras Júpiter, su superficie de enfría rápidamente desde -146°C a unos -168°C, un enfriamiento repentino que es suficiente para causar que alrededor del 80% de la atmósfera se convierta en escarcha, informan los investigadores. Luego, cuando el eclipse termina y la luz regresa, la escarcha de dióxido de azufre se evapora y convierte en gas nuevamente.

Los nuevos hallazgos podrían ayudar a los científicos a comprender mejor el resto del sistema de Júpiter, donde alrededor de la mitad del dióxido de azufre arrojado por los volcanes de Ío finalmente llega al planeta.

El estudio “The collapse of Io’s primary atmosphere in Jupiter eclipse” fue publicado el 2 de agosto de 2016 por Journal of Geophysical Research: Planets.

Fuente: Science

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