Las auroras polares de Júpiter

Publicado en El Sofista.
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En las regiones circumpolares de Júpiter se desarrolla una intensa actividad auroral (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 960 píxeles o verla aún más grande).

Como en el caso de la Tierra, el campo magnético del gigante gaseoso se comporta como un embudo y canaliza las partículas cargadas procedentes del Sol hacia los polos.

Cuando estas partículas chocan con las moléculas de la atmósfera, los átomos de los gases presentes en ella pierden temporalmente sus electrones. No obstante, la fuerza eléctrica recaptura los electrones. A medida que los electrones se recombinan con núcleos cargados positivamente para reconstituir moléculas neutrales, emiten fotones y se forman las auroras polares.

En la imagen compuesta mostrada más arriba, registrada en luz ultravioleta por el Telescopio Espacial Hubble y publicada recientemente, se observa un anillo de auroras claramente centrado en el polo norte de Júpiter. A diferencia de las auroras terrestres, las de Júpiter incluyen varias rayas y puntos brillantes. La Gran Mancha Roja de Júpiter se reconoce en el hemisferio sur.

Las últimas auroras han sido particularmente intensas en Júpiter, lo que brinda una oportunidad inmejorable para que la sonda Juno, que acaba de entrar en la órbita del planeta, pueda estudiarlas en profundidad. La sonda ya había comenzado a investigar el viento solar durante el trayecto hacia el gigante gaseoso (en la imagen de la derecha), lo que nos permitirá obtener una mejor comprensión de las interacciones entre la emisión solar y la magnetósfera planetaria, incluida la de nuestro propio planeta.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 11 de julio de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: NASA, ESA, Hubble.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace diez equinoccios, unos 47 mil tweets ilustran y amplían las más de 4400 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de tres mil.

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