La nebulosa del Ojo de Gato

Publicado en El Sofista.
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A tres mil años-luz de la Tierra, una estrella moribunda se deshace de capas de gas brillante (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 672 píxeles, máxima resolución disponible).

La imagen de hoy, registrada por el Telescopio Espacial Hubble, revela que la nebulosa del Ojo de Gato es una de las nebulosas planetarias más complejas que el ser humano conoce.

En efecto, las estructuras visibles en el Ojo de Gato (en la imagen de la derecha) son tan complejas que los astrónomos sospechan que la luminosidad del objeto central se debe a la presencia de un sistema estelar binario.

El término nebulosa planetaria (ver la animación al pie de la entrada), utilizado para describir esta clase general de objetos, es engañoso. A baja resolución estos objetos parecen tener una forma redondeada, como un planeta en el ocular de un telescopio pequeño. Sin embargo, imágenes de gran resolución ponen de manifiesto que se trata de estrellas rodeadas por envoltorios de gas exhalados durante las fases tardías de la evolución estelar.

Un acercamiento progresivo al halo de la nebulosa del Ojo de Gato que termina en el mismísimo centro de NGC 6543.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 3 de julio de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: J. P. Harrington (U. Maryland) y K. J. Borkowski (NCSU) HST, NASA.

Nebulosas planetarias. Una animación que reúne diez nebulosas planetarias, cada una de ellas registradas en la estrella central. En orden, sus nombres de catálogo son NGC 1535, NGC 3242 (nebulosa del Fantasma de Júpiter), NGC 6543 (nebulosa del Ojo de Gato), NGC 7009 (nebulosa Saturno), NGC 2438, NGC 6772, Abell 39, NGC 7139, NGC 6781 y M97 (nebulosa del Búho). Esta gloriosa fase final de la vida de una estrella dura apenas unos 10 000 años. Más información (algunos enlaces de este párrafo apuntan a páginas en inglés).

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace diez equinoccios, unos 47 mil tweets ilustran y amplían las más de 4400 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de tres mil.

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