Un ruso, una norteamericana y un alemán entran a una Soyuz…

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 El pasado 6 de junio se lanzó sin novedad la Soyuz MS-09 rumbo a la Estación Espacial Internacional (ISS). La misión conjunta entre la Roskosmos, la ESA y la NASA transportó a los cosmonautas Serguéi Prokopyev (comandante), Alexander Gerst y Serena Auñón-Chancellor mediante un cohete Soyuz FG a los responsables de la segunda misión tripulada del año en la ISS. La misión conjunta, que incluye la misión Horizons de la ESA, llevará 187 días, entre los cuales están previstos cuatro paseos espaciales y el acoplamiento de seis naves espaciales de carga no tripuladas, pertenecientes a Rusia, la NASA y la JAXA. Realmente la ISS es una estación espacial internacional con todas las letras. 
 Como es habitual, el lanzamiento de la Soyuz MS-09 fue totalmente exitoso, casi rutinario. Salvo algunas eventualidades que se pueden presentar, en uso de estas legendarias naves está respaldado por una fiabilidad a prueba de la historia. No habría mucho más para agregar a la misión salvo el video publicado, que es una verdadera joya para nosotros los espaciotrastornados. Podemos ver por primera vez en alta definición todo el lanzamiento desde la cabina del Módulo de Mando de la Soyuz. Pocas veces se ha registrado algo así, existen grabaciones de la época soviética pero nada comparables a la definición que proporciona una Go Pro. Asimismo se ubicaron cámaras similares en la cofia del lanzador, de manera que también podemos apreciar el desprendimiento de la primera etapa del Soyuz, la Cruz de Koroliov, la separación del lanzador principal, de la cofia protectora y por último de la segunda etapa de la nave, al alcanzar la órbita terrestre. Se pueden apreciar claramente los distintos sacudones que experimentan los cosmonautas a lo largo de las distintas etapas del lanzamiento. Llama la atención el último que corresponde al apagado de la segunda etapa y la entrada en órbita de la nave: nada más parecido a un frenazo espacial con todas las letras. 
 La alegría de los cosmonautas se puede ver desde el despegue hasta el final y es muy similar a la que uno, un simple terrestre y espaciotrastornado, experimenta con el video.

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El cambio climático en una imagen

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Así han aumentado las temperaturas globales desde 1850 hasta 2017. Sencilla, clara e intuitiva forma de representar el cambio climático de origen antropocéntrico.
El fenómeno del cambio climático de origen antropocéntrico es probablemente el mayor problema global que la Humanidad está afrontando. Con un concenso científico difícil de retrucar, el desafío técnico, económico es también de índole cultural. Debido a las consecuencias globales y a la dificultad técnica asociada a su comprensión es necesario explicar el cómo y el porqué de este complejo proceso. El asunto es demasiado importante como para esté solo en manos de los técnicos, que por cierto, son de las más diversas disciplinas científicas y tecnológicas. Hay además que afrontar el aspecto especialmente político de todo este asunto: no sólo por su relevancia sino especialmente por el peligroso negacionismo del cambio climático, respaldado por nada menos que el Presidente de los EUA Donal Trump.
 De manera que divulgar claramente sin perder rigor técnico es un aspecto clave para explicar, tomar conciencia y promover iniciativas para remediar este fenómeno. Afortunadamente se han realizado excelentes trabajos en esta área. Un buen ejemplo es la infografía que Munroe publicara hace un tiempo en xkcd, que se concentra en el aumento de la temperatura global desde la última glaciación hasta nuestros días. Hace dos años Ed Hawkins rompía internet con un simple gif no apto para negacionistas. De paso nos demostró el enorme poder informativo que tiene este añejo y noble formato. Por cierto, hay nuevas versiones actualizadas de ese gif dedicadas a otros aspectos clave del calentamiento global, como por ejemplo el incremento en la concentración del dióxido de carbono atmosférico. 
 Por cierto los resultados son tan logrados como los del gif original. Precisamente hace unos pocos días Hawkins vuelve a la carga con una serie de infografías muy simples, claras y rotundas. En este caso el propósito es exponer en forma muy condensada el proceso de aumento de temperaturas globales desde 1850 hasta 2017. Hay ejemplos para la región central de Inglaterra, Estados Unidos y Toronto. Según el autor se vienen más ciudades, pero en todo caso el resultado es similar y muy claro. Cada barra vertical representa un año y están dispuestas según la línea temporal creciente de izquierda a derecha. En azul se representan las temperaturas más frías y en rojo las mas altas. Sencillo, claro y compacto. Los datos utilizados por Hawkins son abiertos y provienen del Met Office Centre británico. La base de datos contiene el registro de temperaturas globales desde 1850 hasta 1990 obtenidos por una red meteorológica de 100 estaciones 
 Así de clara debe ser la toma de conciencia sobre este problema global.
 En la última entrada del blog de Hawkins se pueden ver las otras infografías, y recomiendo seguir las próximas actualizaciones.

Júpiter y su nuevo retrato

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La imagen aparece en la APOD de hoy y se puede descargar en diferentes resoluciones desde la web del Hubble. Vale la pena apreciar esos 13,5 MB de datos.-
 A juzgar por lo espectacular de esta imagen debemos asumir que pasará a ser una especie de retrato oficial del gigante bueno del Sistema Solar. Júpiter es el centro de atención en estos momentos mientras se desarrolla la misión Juno: cada vez estamos entendiendo mejor su estructura y atmósfera, y por cierto las imágenes que recibimos y procesamos nos muestran un mundo fascinante a secas. Júpiter tiene muy bien ganado su protagonismo en la dinámica orbital del Sistema Solar. Tenemos sólidas evidencias que Júpiter limpia de pequeños cometas y asteroides las órbitas internas a la suya, proceso que en definitiva, y desde una perspectiva estrictamente antropocéntrica, es clave para el mantenimiento de las condiciones de vida en nuestro Planeta.
 La imagen es una reciente elaboración realizada por el telescopio espacial Hubble, que acaba de cumplir nada menos que 28 años en órbita terrestre, y nos muestra la plena capacidad operativa de los equipos de Hubble. La imagen se obtuvo en el marco del programa OPAL (Outers Planets Atmospheres Legacy) de la NASA. Este proyecto tiene como objetivo el estudio a largo plazo de la atmósfera de los planetas externos del Sistema Solar, especialmente de los gigantes gaseosos del mismo. Las observaciones anuales permiten obtener una extensa base de datos imagenológica fundamental para los estudios atmosféricos y que gracias al telescopio Hubble permiten conocer en detalle su compleja dinámica.
 En particular las observaciones de Hubble se centran en el estudio de la Gran Mancha Roja de Júpiter. Esta antigua y enorme tormenta tiene dimensiones mayores a nuestro Planeta y su existencia es uno de los aspectos más interesantes de Júpiter. Hoy sabemos que la Gran Mancha Roja se está encogiendo y que desde los años 80′ la tasa de reducción superficial ha aumentado. La Gran Mancha se encoje y cada vez lo hace más rápido. Es el evento atmosférico más complejo y largo conocido, y además es una protagonista privilegiada y seña de identidad de las imágenes de Júpiter. Las primeras observaciones de la misma datan de hace unos 150 años, y si bien cada vez tenemos mejores herramientas de estudio, aún es un objeto de estudio que desafía los modelos atmosféricos desarrollados. Un buen ejercicio es apreciar las imágenes del planeta proporcionadas por la misión Voyager por ejemplo.
 Este nuevo retrato de Júpiter nos recuerda porqué es el protagonista de los descubrimientos científicos más importantes de estos días.
 Vía: APOD.-

Sobrevuelo sobre el polo norte de Júpiter en el infrarrojo

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 El enorme conjunto de datos enviados por la sonda Juno no están haciendo conocer un nuevo Júpiter. La sonda está diseñada para el conocimiento en profundo del planeta, más allá del reconocimiento fotográfico: es necesario penetrar en esa densa estructura gaseosa para llegar a los aspectos clave del planeta más grande de nuestro Sistema Solar. Hace un mes teníamos el primer reporte completo de los datos enviados por la sonda, que a pesar de no estar en su órbita planificada cumple notablemente con su misión. Lo último que la NASA ha dado a conocer sobre los datos de Juno son estas imágenes que muestran en detalle la compleja estructura del polo norte de Júpiter, conformada por ocho ciclones cuyos diámetros varían de entre 4.000 a 4.600 kilómetros.
En este time lapse se puede apreciar la dinámica de estos ciclones. El conjunto de tres imágnes se obtuvieron el pasado 2 de febrero, con un lapso de tiempo de unas tres horas. Se aprecia claramente un aumento en la nitidez de las mismas a medida que avanza el video, esto se debe a que Juno se acercaba rápidamente al polo norte. El tratamiento de imágnes incorpora imágenes sintéticas a efectos de mejorar la percepción de movimiento, y el video está loopeado unas cuatro veces. El tratamiento de estas imágenes es de Bjorn Jonsson.
 Las imágenes fueron captadas por el instrumento JIRAM, que explora en el infrarrojo permitiendo ver más allá de la superficie nubosa del planeta. Mediante este instrumento es posible conocer la estructura atmosférica de Júpiter a una profundidad de entre 50 y 70 km. Si bien las imágenes infrarrojas se obtienen desde telescopios terrestres, la posibilidad que el sobrevuelo sobre los polos jovianos permitió conocer a fondo los mismos, y determinar sus diferencias. Así entonces la reconstrucción realizada en base a los datos de la JIRAM permite ver en detalle estas notables estructuras. El color naranja utilizado en la reconstrucción de los datos de JIRAM está asociada a temperaturas bajas o bien a las regiones más altas en las nubes. Mientras que el color rojo se asocia a las estructuras más calientes o altas en las mismas. Es bueno tener en cuenta que cuando hablamos de temperaturas las mimas oscilan entre -83° y -13°C. 
 Pero además de las imágenes en infrarrojo tenemos una idea muy fiel de cómo esas complejas estructuras atmosféricas lucen en el espectro visible:
Las imágenes se procesaron con los datos de JunoCam y JIRAM obtenidas en los primeros cinco perijovios de Juno. Se hizo un trabajo especial para remover las inevitables sombras de luz que se producen sobre la superficie del planeta, y para obtener una imagen contínua. El trabajo es de Bjorn Jonsson para The Planetary Society Blog.-
 La tarea de reconstruir imágenes en base a la cámara de baja resolución y a la cámara de infrarrojo es compleja. JIRAM tiene una mayor resolución que JunoCam, eso es algo poco habitual en las sondas de este tipo. La cámara en infrarrojo tiene una resolución tres veces mayor a JunoCam, pero esta última cubre un agular mayor. De manera que como toda composición de imágenes es todo un arte que nos aproxima a la imagen que tendríamos si estuviéramos en la posición de Juno.
 Otro conjunto de datos obtenidos por JUNO refiere al poderoso campo magnético joviano. Hoy disponemos de un detallado mapa del poderoso campo magnético de Júpiter. Desde el sobrevuelo de las sondas Pioneer sabemos que el campo magnético de Júpiter es potencialmente dañino para los delicados componentes electrónicos de las sondas espaciales. Juno fue diseñada para poder sobrevivir al mismo y registrarlo en detalle. Es así entonces que ahora entendemos como funciona el dínamo de Júpiter: en el hemisferio norte el campo magnético tiene una estructura mucho más compleja que en el hemisferio sur. Este mapa es uno de los logros más notables de esta sonda cuya misión deberá continuar hasta 2021:
  Desde su entrada en órbita joviana, Juno ha recorrido unos 200 millones de kilómetros en torno al gigante gaseoso. Ha realizado 11 circunvalaciones y en cada una de ellas los datos enviados nos presentan nuevos descubrimientos que sin duda serán clave para entender no sólo a Júpiter sino además a nuestro Sistema Solar. El próximo perijovio de Juno será el 24 de mayo, mientras tanto tenemos mucho para aprender de este fascinante planeta.
 Elaborado en base a NASA y The Planetary Society Blog.-

Entrevista en ‘Esto Pasa Acá’

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 Es un gusto dejarles la entrevista que me hicieran hace unos días la gente de Esto Pasa Acá de TNU:
 Instancias como esta son una muy buena oportunidad para difundir, divulgar y porqué no, evangelizar sobre el estado de la nanotecnolgía, sus potenciales aplicaciones e impacto sobre la sociedad y la tecnología. En especial es un buen momento para intentar contar qué es lo que hacemos en nuestro país.
 Muchas gracias a Majo Borges y a todo el equipo de EPA, que realmente son unos genios y están haciendo un formidable trabajo de divulgación de ciencia y tecnología en nuestro país, digno de ser emulado en otros programas y medios.
 Cuando inicié la etapa de prototipado basado en las propiedades de nanogeles, detecté rápidamente la barrera técnica que se imponía a la hora de hablar sobre nanotecnología. Tenía que exponer sobre el mundo nano y las características del proyecto ante evaluadores, consultores, especialistas de financias, gestores y administradores. Las caras eran de espanto, estupor y muchas veces aburrimiento. Eso era esperable dado lo relativamente nuevo de esta área y por cierto de lo fuera del sentido común que pueden parecer sus propiedades. Sin embargo lo que realmente me llamó la atención es el relativo rechazo, estupor o desconocimiento en el ambiente técnico, especialmente entre ingenieros de diversas ramas. Conversé estos temas con mi asesor de proyecto, y le dije: “hay que divulgar y difundir”, pero el me contestó que además de eso es necesario evangelizar. Y así fue y eso he intentado hacer desde que se me planteó la primera oportunidad.
 Con esta breve incursión mediática es la tercera modalidad divulgativa con la que tomo contacto. Además de las columnas radiales en Intercambio (M24) y Transformaciones (Radio Sarandí), he tenido el gusto de realizar charlas divulgativas a liceales. En este caso espero haber sido medianamente claro, porque divulgar en nanotecnología tiene un triple desafío:
 En primer lugar el técnico. Es necesario romper la barrera de los detalles técnicos para entender que a una escala de pocos nanómetros pasan cosas que no pasan a escalas mayores. Eso es relativamente fácil de explicar y entender, el problema es que siempre hay un efecto de caja negra, cuando por ejemplo, se observan propiedades nuevas o incluso no presentes en los materiales no nanoestructurados. Los detalles técnicos pueden llegar a ser muy interesantes e incluso necesarios de explicar pero hay que tener mucho cuidado en no perderse por las ramas. En este caso la navaja de Occam es una herramienta muy útil.
 En segundo lugar hay dificultades asociadas a los medios usados para divulgar. Sin dudas el más exigente es el medio oral: ahí es donde la ausencia de material multimedia dificulta enormemente el acto divulgativo y la capacidad expositiva depende del uso de otro tipo de imágenes. En el ámbito radial la capacidad expositiva es la clave para una adecuada divulgación y la única herramienta disponible. Es necesario también llevar al mínimo el efecto caja negra antes mencionado, pero sin correr el riesgo de hacer que todo esto de la nanotecnología sea poco mas que un “acto de magia”.
 Por último está el desafío relacionado con la ubicuidad de las nanotecnologías. El impacto de los nanomateriales y sus aplicaciones se produce en absolutamente todas las tecnologías conocidas, y probablemente sobre las que vendrán. Es entonces un desafío mayor explicar porqué un desarrollo nanotecnologíco en, por ejemplo, farmacología es innovador o revolucionario con respecto a la tecnología anterior. Es necesario conocer en forma precisa los aspectos claves de cada disciplina científica y su correspondiente tecnología a efectos de una correcta exposición de cada innovación o nuevo descubrimiento. Entonces está el desafío de convertirse en un todoterreno, pero sin perder el rigor técnico y las adecuadas referencias a las fuentes originales de información. Es necesario, también, reconocer los límites de lo que uno conoce con el mismo rigor con el que se expone.
 Confieso que en todo este proceso estoy aprendiendo mucho, y les agradezco enormemente a quienes me han confiado esta tarea y hecho posible que así sea.