Sobrevuelo sobre el polo norte de Júpiter en el infrarrojo

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 El enorme conjunto de datos enviados por la sonda Juno no están haciendo conocer un nuevo Júpiter. La sonda está diseñada para el conocimiento en profundo del planeta, más allá del reconocimiento fotográfico: es necesario penetrar en esa densa estructura gaseosa para llegar a los aspectos clave del planeta más grande de nuestro Sistema Solar. Hace un mes teníamos el primer reporte completo de los datos enviados por la sonda, que a pesar de no estar en su órbita planificada cumple notablemente con su misión. Lo último que la NASA ha dado a conocer sobre los datos de Juno son estas imágenes que muestran en detalle la compleja estructura del polo norte de Júpiter, conformada por ocho ciclones cuyos diámetros varían de entre 4.000 a 4.600 kilómetros.
En este time lapse se puede apreciar la dinámica de estos ciclones. El conjunto de tres imágnes se obtuvieron el pasado 2 de febrero, con un lapso de tiempo de unas tres horas. Se aprecia claramente un aumento en la nitidez de las mismas a medida que avanza el video, esto se debe a que Juno se acercaba rápidamente al polo norte. El tratamiento de imágnes incorpora imágenes sintéticas a efectos de mejorar la percepción de movimiento, y el video está loopeado unas cuatro veces. El tratamiento de estas imágenes es de Bjorn Jonsson.
 Las imágenes fueron captadas por el instrumento JIRAM, que explora en el infrarrojo permitiendo ver más allá de la superficie nubosa del planeta. Mediante este instrumento es posible conocer la estructura atmosférica de Júpiter a una profundidad de entre 50 y 70 km. Si bien las imágenes infrarrojas se obtienen desde telescopios terrestres, la posibilidad que el sobrevuelo sobre los polos jovianos permitió conocer a fondo los mismos, y determinar sus diferencias. Así entonces la reconstrucción realizada en base a los datos de la JIRAM permite ver en detalle estas notables estructuras. El color naranja utilizado en la reconstrucción de los datos de JIRAM está asociada a temperaturas bajas o bien a las regiones más altas en las nubes. Mientras que el color rojo se asocia a las estructuras más calientes o altas en las mismas. Es bueno tener en cuenta que cuando hablamos de temperaturas las mimas oscilan entre -83° y -13°C. 
 Pero además de las imágenes en infrarrojo tenemos una idea muy fiel de cómo esas complejas estructuras atmosféricas lucen en el espectro visible:
Las imágenes se procesaron con los datos de JunoCam y JIRAM obtenidas en los primeros cinco perijovios de Juno. Se hizo un trabajo especial para remover las inevitables sombras de luz que se producen sobre la superficie del planeta, y para obtener una imagen contínua. El trabajo es de Bjorn Jonsson para The Planetary Society Blog.-
 La tarea de reconstruir imágenes en base a la cámara de baja resolución y a la cámara de infrarrojo es compleja. JIRAM tiene una mayor resolución que JunoCam, eso es algo poco habitual en las sondas de este tipo. La cámara en infrarrojo tiene una resolución tres veces mayor a JunoCam, pero esta última cubre un agular mayor. De manera que como toda composición de imágenes es todo un arte que nos aproxima a la imagen que tendríamos si estuviéramos en la posición de Juno.
 Otro conjunto de datos obtenidos por JUNO refiere al poderoso campo magnético joviano. Hoy disponemos de un detallado mapa del poderoso campo magnético de Júpiter. Desde el sobrevuelo de las sondas Pioneer sabemos que el campo magnético de Júpiter es potencialmente dañino para los delicados componentes electrónicos de las sondas espaciales. Juno fue diseñada para poder sobrevivir al mismo y registrarlo en detalle. Es así entonces que ahora entendemos como funciona el dínamo de Júpiter: en el hemisferio norte el campo magnético tiene una estructura mucho más compleja que en el hemisferio sur. Este mapa es uno de los logros más notables de esta sonda cuya misión deberá continuar hasta 2021:
  Desde su entrada en órbita joviana, Juno ha recorrido unos 200 millones de kilómetros en torno al gigante gaseoso. Ha realizado 11 circunvalaciones y en cada una de ellas los datos enviados nos presentan nuevos descubrimientos que sin duda serán clave para entender no sólo a Júpiter sino además a nuestro Sistema Solar. El próximo perijovio de Juno será el 24 de mayo, mientras tanto tenemos mucho para aprender de este fascinante planeta.
 Elaborado en base a NASA y The Planetary Society Blog.-

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Entrevista en ‘Esto Pasa Acá’

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 Es un gusto dejarles la entrevista que me hicieran hace unos días la gente de Esto Pasa Acá de TNU:
 Instancias como esta son una muy buena oportunidad para difundir, divulgar y porqué no, evangelizar sobre el estado de la nanotecnolgía, sus potenciales aplicaciones e impacto sobre la sociedad y la tecnología. En especial es un buen momento para intentar contar qué es lo que hacemos en nuestro país.
 Muchas gracias a Majo Borges y a todo el equipo de EPA, que realmente son unos genios y están haciendo un formidable trabajo de divulgación de ciencia y tecnología en nuestro país, digno de ser emulado en otros programas y medios.
 Cuando inicié la etapa de prototipado basado en las propiedades de nanogeles, detecté rápidamente la barrera técnica que se imponía a la hora de hablar sobre nanotecnología. Tenía que exponer sobre el mundo nano y las características del proyecto ante evaluadores, consultores, especialistas de financias, gestores y administradores. Las caras eran de espanto, estupor y muchas veces aburrimiento. Eso era esperable dado lo relativamente nuevo de esta área y por cierto de lo fuera del sentido común que pueden parecer sus propiedades. Sin embargo lo que realmente me llamó la atención es el relativo rechazo, estupor o desconocimiento en el ambiente técnico, especialmente entre ingenieros de diversas ramas. Conversé estos temas con mi asesor de proyecto, y le dije: “hay que divulgar y difundir”, pero el me contestó que además de eso es necesario evangelizar. Y así fue y eso he intentado hacer desde que se me planteó la primera oportunidad.
 Con esta breve incursión mediática es la tercera modalidad divulgativa con la que tomo contacto. Además de las columnas radiales en Intercambio (M24) y Transformaciones (Radio Sarandí), he tenido el gusto de realizar charlas divulgativas a liceales. En este caso espero haber sido medianamente claro, porque divulgar en nanotecnología tiene un triple desafío:
 En primer lugar el técnico. Es necesario romper la barrera de los detalles técnicos para entender que a una escala de pocos nanómetros pasan cosas que no pasan a escalas mayores. Eso es relativamente fácil de explicar y entender, el problema es que siempre hay un efecto de caja negra, cuando por ejemplo, se observan propiedades nuevas o incluso no presentes en los materiales no nanoestructurados. Los detalles técnicos pueden llegar a ser muy interesantes e incluso necesarios de explicar pero hay que tener mucho cuidado en no perderse por las ramas. En este caso la navaja de Occam es una herramienta muy útil.
 En segundo lugar hay dificultades asociadas a los medios usados para divulgar. Sin dudas el más exigente es el medio oral: ahí es donde la ausencia de material multimedia dificulta enormemente el acto divulgativo y la capacidad expositiva depende del uso de otro tipo de imágenes. En el ámbito radial la capacidad expositiva es la clave para una adecuada divulgación y la única herramienta disponible. Es necesario también llevar al mínimo el efecto caja negra antes mencionado, pero sin correr el riesgo de hacer que todo esto de la nanotecnología sea poco mas que un “acto de magia”.
 Por último está el desafío relacionado con la ubicuidad de las nanotecnologías. El impacto de los nanomateriales y sus aplicaciones se produce en absolutamente todas las tecnologías conocidas, y probablemente sobre las que vendrán. Es entonces un desafío mayor explicar porqué un desarrollo nanotecnologíco en, por ejemplo, farmacología es innovador o revolucionario con respecto a la tecnología anterior. Es necesario conocer en forma precisa los aspectos claves de cada disciplina científica y su correspondiente tecnología a efectos de una correcta exposición de cada innovación o nuevo descubrimiento. Entonces está el desafío de convertirse en un todoterreno, pero sin perder el rigor técnico y las adecuadas referencias a las fuentes originales de información. Es necesario, también, reconocer los límites de lo que uno conoce con el mismo rigor con el que se expone.
 Confieso que en todo este proceso estoy aprendiendo mucho, y les agradezco enormemente a quienes me han confiado esta tarea y hecho posible que así sea.

Porqué Qué pasaría si? de Randall Munroe es el mejor libro para enseñar ciencias

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Vía Megustaleer.-
 Randall Munroe es bien conocido, es uno de los héroes de Internet. Este ex físico de la NASA es el creador de xkcd, el webcomic que trascendió el humor y pasó a ser, entre otras cosas, una increíble herramienta divulgativa. Munroe es también autor de What if? una especie de spin off del original. En esa web Munroe se dedicó a responder las preguntas más delirantes que sus seguidores le planteaban. Con el tiempo se acumuló un contenido más que interesante y la publicación del correspondiente libro no se demoró.
 En su momento había comprado el epub en inglés, pero a finales de 2015 me llamó profundamente la atención su publicación en español en formato libro (Qué Pasaría Si? Respuestas serias y científicas a todo tipo de preguntas absurdas. 1a Ed., Buenos Aires, Aguilar 2015). Cuando lo vi en la librería lo compré inmediatamente. No podía creer que llegara al público español un libro de estas características. Fue una grata sorpresa.
 No voy a hacer una reseña del mismo, me parece algo totalmente fútil por tratarse de un material tan fuera de serie. Sin embargo hay dos razones profundas por las que Qué Pasaría Si? es un excelente libro de divulgación pero también y fundamentalmente, una poderosa herramienta didáctica a la que profesores, alumnos y curiosos de todos los niveles deberían recurrir obligatoriamente.
 En primer lugar el enfoque de Munroe es expresión concreta de aquello que se repite mucho en las aulas, pero muy pocas veces se practica: a la hora de aprender no hay preguntas estúpidas. Aún en el marco de la más estricta educación formal, cuestiones que en principio pueden carecer de sentido son perfectos disparadores de respuestas. Probablemente no exista otro elemento motivador para el aprendizaje que las preguntas formuladas en forma espontánea por los propios alumnos. Curiosidad y aprendizaje son el dúo dinámico educativo, pero en algún momento y por alguna razón, todos experimentamos preguntas ridículas que quedaron sin respuesta, y para peor sin pregunta.
 La buena señal que nos da Munroe es que esto no tiene porqué ser así, en ningún contexto. La movida inicial de What if? y la publicación en español de este libro es una señal de que existe una importante demanda de contenidos de este tipo.
 Estoy lejos de sustentar posiciones que atribuyen a la enseñanza convencional un rol casi nefasto en la formación de escolares, liceales y universitarios. La moda educativa actual va por ese lado, o eso nos hacen entender los que dicen saber todo al respecto. Sin embargo es claro que existe un notorio problema didáctico y expositivo a la hora de enseñar ciencias, especialmente a nivel medio. Lo constaté hace poco cuando tuve que ayudar a preparar exámenes a unos liceales. Hacía años que no sabía cómo y qué enseñaban a nivel secundario y realmente no necesité ponerme al día: todo seguía exactamente como cuando cursé. Planos inclinados, poleas, carritos y cuerdas inelásticas: aburrido, árido, sin sentido y muchas veces, demasiadas quizá, mal enseñado.
 Realmente cuesta saber porqué siguen siendo tan limitados los “ejemplos” y la heurística a la hora de enseñar física, matemática, química o biología. Estoy convencido de que el libro de Munroe es una muy buena respuesta a ese enorme vacío. Al poco tiempo de tomar contacto con la versión en español del libro me enteraba que en algunas secundarias de EUA se iniciaba el uso experimental de sus textos en algunas escuelas secundarias. Es buen comienzo que sería bueno emular por estas latitudes a todos los niveles educativos.
 En segundo lugar: el método. Munroe se dedicó a contestar preguntas de este tipo con una metodología que cualquier profesor a la antigua tacharía de informal o en el mejor de los casos lúdico. Por haber leído y estar muy familiarizado con Munroe me consta que el método usado remite inequívocamente  a los llamados problemas de Fermi. El célebre físico italiano pasó a la historia por lograr la primera reacción de fisión controlada y participar en el Proyecto Manhattan. Pero además Fermi tenía un excepcional talento tanto para la física teórica como para la aplicada. Se convirtió en leyenda por su habilidad para realizar cálculos precisos en condiciones para nada ideales y para problemas en los que es imposible obtener toda la información necesaria para realizarlos. En ocasión de la primera prueba nuclear de la historia la historia cuenta que fue capaz de medir la potencia de la detonación tirando unos papeles al piso y midiendo el desplazamiento de los mismos como consecuencia de la onda expansiva. Dicen que no le erró. Así entonces, y con preguntas un poco menos belicosas del tipo “cuántos afinadores de piano hay en la ciudad de Chicago”, Fermi hizo escuela con una metodología de cálculos aproximados que permiten resolver problemas de una forma rápida y muy efectiva.

 Se supone que uno está resolviendo un problema de Fermi cuando no tenemos suficientes datos o métodos de cálculo. O bien no recordamos todas las fórmulas matemáticas necesarias. En pocas palabras los problemas de Fermi son los que aparecen en la vida real, en en laboratorio cuando es necesario aproximar resultados sin tener que incurrir en cálculos muy largos o tediosos o a la hora de estimar cuánta carne comprar para un asado con amigos. En general este tipo de enfoques no requiere necesariamente utilizar herramientas matemáticas muy avanzadas, permiten establecer una rápida y necesaria conexión entre la matemática y la vida real y estimulan el desarrollo de herramientas y autonomía a la hora de realiza cuentas. El método se conoce también como hacer cuentas en una servilleta y pone énfasis en lo informal y rápido que puede ser su puesta en práctica. Así entonces, con muy pocos datos y ecuaciones uno puede hacer muchas cosas en las más diversas situaciones. Incluso enfrente a una copa de champagne uno podría calcular en forma muy ajustada cuántas burbujas contiene la misma siempre y cuando el consumo de la bebida no se inahabilitante para tal tarea.

 Munroe no hace mención directa a los problemas de Fermi, pero en definitiva es el método que utiliza a lo largo del libro. En algunas ocasiones utiliza fórmulas matemáticas, recurre a búsquedas de internet o realiza cuentas mentales muy rápidas. En definitiva recurre a todo tipo de herramientas y a un método intuitivo de cálculo extremadamente didáctico y efectivo que a mi juicio convierten a Qué Pasaría Si? en un libro más que recomendable para todo tipo de aulas y público.

 Creo que definitivamente estamos ante un libro que convenientemente utilizado en el aula está a la altura del desafío de enseñar mejor la matemática, la física, la informática y en definitiva todas las disciplinas científicas. De manera que recomiendo enfáticamente la compra del mismo, la lectura sin miedo y su uso por parte de docentes de todos los niveles y ramas educativas.

 Por último dejo una TED de Munroe, nada mejor que conocer de primera mano el contenido y objetivos de este libro:

Hawking y mi Viejo

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 Mi viejo fue abogado, creyente y ante todo un gran lector: voraz, sistemático y  realmente todoterreno. Leía siempre todo lo que caía en sus manos, tomaba detallados apuntes y tenía una curiosidad infinita. Descubrí el mundo gracias a las lecturas que el me motivó, a los libros que me regaló y a los que les “robé” de su biblioteca. Con un perfil marcado de literatura, historia y política no faltaba la literatura de ciencia ficción de primera. Así fue que conocí a Ray Bradbury, Isaac Asimov y H.G. Wells y nació mi gusto por la ciencia ficción. 
 Tiempo después, empecé a comprar libros, y ahí se compensó un poco la cosa. Mi viejo iba a conocer a algunos autores a los que no conocía, entre ellos a Stephen Hawking. Una vez, recorriendo algunos de mis libros, le llamó la atención Breve Historia del Tiempo, ya que había oído hablar del mismo y su autor. Y como siempre sucedía le presté el libro de Hawking con la única condición de que no lo subrayara. Eso ya había pasado en ocasiones anteriores y realmente me enojaba. Varios libros subrayados después acordamos en tomar notas aparte en libretitas adecuadas. Y así fue, durante mucho tiempo los libros que le prestaba a mi viejo generaban una gran cantidad de anotaciones, citas y futuras lecturas derivadas.

 Resulta que con el paso del tiempo y a diferencia de otros libros prestados me olvidé de Historia del Tiempo. Por alguna razón se me fue del mapa, lo di por perdido y con esa excusa lo repuse en una de sus últimas y prolijas ediciones. Me vino muy bien esa pérdida como excusa para comprar la última edición del célebre libro de Hawking.

 Sin embargo, hace relativamente poco y poco tiempo antes de que mi viejo muriera, me di cuenta que ese libro estaba en la biblioteca de su estudio, al que yo solía ir con frecuencia. Mi sorpresa fue doble, no solo por recuperar el libro perdido sino por constatar que era de los que estaban en el estante de consulta frecuente. Así de ordenado y sistemático era mi viejo. Por si fuera poco, además de estar subrayado, estaban todas las notas que sacó en las distintas lecturas y consultas que le realizó post pacto antisubrayado. Eso significa lo leyó en varias ocasiones y que lo dejó pensando durante mucho tiempo. Me llevé el libro y las notas también, porque me interesaba saber qué tipo de diálogo sostuvo un abogado con Hawking. Ahí me di cuenta de lo realmente gigante de la obra del desaparecido físico: capaz de llegar, y pegar fuerte, en un público amplísimo, y de sostener un diálogo casi permanente con sus lectores.

 Hoy ya no están ninguno de los dos y entiendo cada vez menos todo lo que pasa en el mundo. Probablemente si vuelva a hojear Historia del Tiempo lo haga con menos certezas y más miedos que en su momento. Pero estoy seguro que lo voy a hacer con esa libretita de apuntes que mi viejo supo llevar durante ese largo diálogo con Hawking. Recordar que el libro tiene una introducción de Carl Sagan me recuerda la influencia enorme y decisiva que estos tres tipos tuvieron en mi vida. Les estoy agradecido eternamente, especialemente a mi Viejo quien me dió infinitas razones para leer el libro nuevamente, y a Hawking por darme la posibilidad ahora, de leer a mi Viejo.

Lo mejor de febrero 2018 en la RedLCC

Estas son las entradas más leídas en la #RedLCC durante febrero de 2018. Haz click en el título de cada entrada para leerla completa.

Venezuela será el primer país del mundo cuyos glaciares desaparezcan. Parece paradójico, pero sí. Los glaciares tropicales son particularmente especiales, únicos y sensibles. Se ubican en las regiones más cálidas del planeta y en latitudes donde las estaciones no existen, por lo que no acumulan hielo. Son relativamente pequeños y se encuentran en las cotas más altas de montañas aisladas. Por esta razón, son especialmente sensibles a los cambios climáticos y son considerados como excelentes indicadores del calentamiento global.
En este capítulo el doctor en Astrofísica y científico planetario Pablo Cuartas, el astrobiólogo Andrés Ruiz y la comunicadora social Paulina Londoño hablarán sobre la décima parte de Cosmología: Parámetros cosmológicos.

Primer Fotón: Los mejores eventos astronómicos de 2018
El 2018 ya ha comenzado y, como siempre, se viene una serie de eventos astronómicos que no te puedes perder. Para eso, una vez más les traigo esta guía con los fenómenos más importantes del año.

Cosmotales: El accidente que cambió el rumbo de la exploración espacial
Un minuto antes de la explosión el pánico se apodero de la tripulación al perder el control de la nave. Aquel 1 de febrero de 2003 el transbordador espacial Columbia y sus 7 ocupantes estaban a punto de desintegrarse en la atmósfera terrestre a su regreso a casa luego de una exitosa misión de dos semanas.

Tengo el placer de iniciar la temporada 2018 de publicaciones en el blog con esta excelente visualización sobre la transformada de Fourier. El video está elaborado por la buena gente de 3Blue1Brown, canal de Youtube dedicado a la explicación gráfica y clara de conceptos de matemática avanzada. Este material es realmente interesante y muy bien elaborado.

AficienciandoLa tragedia del Lago Cabrera y la experiencia de Villa Santa Lucía: nuevos desafíos en materia de planificación
La reciente tragedia en la Villa Santa Lucía a raíz del desprendimiento de una ladera que ocasionó un aluvión que sepultó buena parte del poblado, puso en primera plana de la peor manera (como suele suceder) el tema de las remociones en masa, un peligro muchas veces pasado por alto o incluso casi ignorado. Sin embargo, la geografía de Chile es ideal para la ocurrencia de estos fenómenos, de los que existe registro desde hace muchos años, entre ellos, uno muy singular acaecido hace más de medio siglo.

Félix Moronta: The Faces of Science (entrevista)
Entrevista (en inglés) al miembro de la red Félix Moronta, en el marco del proyecto #FacesOfScience que busca acercar a los distintos matices de las carreras científicas.

El blog de Martín MonteiroTecnomarcadores y Exocinturones de Clarke
Los biomarcadores son elementos que permiten determinar el estado biológico de un sistema. En astronomía y astrobiología se utilizan para encontrar vida (exobiología) más allá de la Tierra y en particular en algún exoplaneta.