La nueva generación de naves tripuladas

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Estudio comparativo entre los sistemas de transporte tripulado actualmente existentes: el Soyuz soviético-ruso y el Shenzhou chino. Hay que destacar que la nave china está basada en el Soyuz soviético. Los sistemas se comparan con las nuevas naves norteamericanas y el proyecto Federatsia, la nave rusa que deberá sustituir a las legendarias Soyuz.
 Vale la pena volver a visitar el formidable estudio que Paco Arnau, autor de Ciudad Futura realizó sobre los nuevos proyectos de naves espaciales tripuladas de Rusia y los EUA. De distinto origen, público y privado en el caso de los EUA, y con distintos enfoques técnicos, estos nuevos proyectos deberán ser los nuevos caballos de batalla capaces de continuar las tareas de la Estación Espacial Internacional, pero además, llevarnos nuevamente a la Luna.
El sistema ruso PTK-NP Federatsia será el sustituto del sistema Soyuz. Este sistema está especialmente diseñado para misiones triupuladas de gran duración, basando la enorme experiencia acumulada con las naves Soyuz.
 Se destaca muy especialmente la nueva nave tripulada rusa, el proyecto PTK-NP, bautizada como Federatsia. Este sistema basado en diseños completamente nuevos desde los sistemas soviéticos actualmente en uso tendrá el desafío de sustituir a las venerables, fiables y legendarias naves Soyuz. Si bien el proyecto ruso es el menos desarrollado con respecto a sus contrapartes, Federatsia será heredera de un enorme legado en materia de ingeniería aeroespacial que sin dudas hará de esta nave una digna sustituta de las Soyuz.
 El formidable, extenso y detallado estudio de Paco está disponible en su blog, Ciudad Futura. Que lo disfruten tanto como yo!

Dos años del sobrevuelo de Plutón, dos videos

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 La NASA acaba de publicar dos nuevos video del encuentro de la sonda New Hoirizons sobre Plutón al cumplirse el segundo aniversario del histórico evento. El 14 de julio de 2015 a las 11:49:04 New Horizons alcanzaba el punto más cercano a Plutón realizando un pasaje a gran velocidad con el planeta enano. Ese breve pero intenso sobrevuelo cambió por completo nuestro conocimiento del último objeto celeste de gran porte que restaba por explorar. Las imágenes y videos han sido las protagonistas de esta misión: no se puede conocer un mundo nuevo hasta que somos capaces de visualizarlo. Y realmente la calidad de las mismas ha sorprendido por su gran definición y calidad. Por su enorme dificultad técnica y por los resultados obtenidos, el redescubrimiento de este planeta enano ha entrado por la puerta grande de la historia de la exploración espacial.

 En este reciente video publicado en la fecha homenaje se observan detalles muy nítidos no vistos anteriormente, gracias al procesamiento de imágenes realizado. El inicio de la secuencia de imágenes inicia en la región suroeste de Plutón correspondiente a Sputnik Planitia: una gran región formada por océanos de nitrógeno en estado sólido que llamó la atención desde las primeras imágenes recibidas hace dos años. Al comienzo del sobrevuelo por Sputnik Planitia y la derecha de la pantalla se aprecia el terreno rugoso de Cthulhu Macula. El sobrevuelo se continúa hacia el norte pasando por la planicie denominada Voyager Terra y la zona sur de la Pioneer Terra y culmina en el terreno rugoso de Tartarus Dorsa, al este del planeta enano.

 El siguiente nuevo video registra una nueva perspectiva del sobrevuelo a Caronte, la luna más grande de Plutón:

Caronte no quedó ajena al registro de imágenes de New Horizons. En el video se aprecia el cañón de Serenity Chasma, a la menor distancia en la que se inició el sobrevuelo de esta luna. La trayectoria de New Horizons nos lleva a la región norte, por el cráter Dorothy Gale y la oscura y fría región de Mordor Macula. Luego se aprecia la región sur, alcanzando la región extrema de Oz Terra y el recorrido culmina en la relativamente plano ecuador de Caronte, la zona se conoce como Vulcan Planum y Clarke Montes.
 Dos años después seguimos descubriendo Plutón gracias a New Horizons. El próximo destino de esta rápida sonda será el estudio de algunos de los objetos del Cinturón de Kuiper.
 Los créditos de las imágenes y su procesamiento son de Paul Schenk y John Blackwell del Instituto Lunar y Planetario de Houston.


Las nuevas imágenes de la Gran Mancha Roja

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Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech/MSSS/Kevin M. Gill. Vía: Kevin M. Gill.

 La sonda Juno acaba de enviar los datos sobre las últimas imágenes captadas durante el paso más cercano por Jútiter (perijovio). La expectativa de estos resultados eran altas ya que la sonda sobrevoló la llamada Gran Mancha Roja de Júpiter, y por cierto las imágenes recién publicadas son espectaculares. La adquisicón de imágenes comenzó a unos 16.000 km de la superficie joviana, y las mejores capturas se hicieron a unos 9.800 km durante el séptimo paso de Juno por el perijovio.
 La sonda Juno está diseñada para el estudio de la estructura profunda de Júpiter, y el envío de imágenes es un aspecto no prioritario de su misión. Pero, como era de esperar, estas nuevas perspectivas captadas por la sonda son parte de su enorme legado científico y nos generan un enorme impacto. La Gran Mancha Roja es una tormenta presente en la atmósfera joviana desde hace unos 300 años. El primer registro de la misma data de 1664 año en que el astrónomo británico Robert Hooke describió “una pequeña mancha en la mayor de las tres bandas oscuras de Júpiter”. Un año después Giovan Cassini describe la presencia de esta formación y logra determinar el período de rotación de Júpiter.
Vía: Kevin Gill.-
La perspectiva de la Gran Mancha Roja cambió con las misiones Pioneer y Voyager, y las misiones Galileo, Cassini y New Horizons. Fue gracias a las imágenes de estas sondas que empezamos a conocer en detalle a esta extraña estructura atmosférica. Comparada con las misiones predecesoras la perspectiva de Juno es realmente privilegiada aunque su cámara (JunoCam) no sea un instumento optimizado para obtener la máxima resolución posible. Dicho esto, el resultado de estas fotos deja a un lado este aspecto estrictamente técnico, para fascinarnos con la compleja estructura de esta formación nubosa. Para hacernos una idea de las dimensiones de la misma, nuestro planeta entrería perfectamente en la Gran Mancha Roja.
 Es bueno señalar que el resultado final de estas imágenes depende mucho del tratamientos de datos utilizado y en definitiva, de su curador. Numerosas versiones de estas imágenes han sido elaboradas por investigadores, analistas o simples aficionados. Esta tarea se realiza bajo el auspicio de la NASA y las imágenes crudas, así como las elaboraciones posteriores realizadas, se pueden consultar en la web de la JunoCam. Es de esperar entonces una mayor cantidad de resultados que se irán conociendo a partir de estos días, y que prometen una nueva perspectiva de la Gran Mancha Roja.
 Según los primeros informes de los responsables de la misión Juno, estas imágenes son de mejor calidad que las sondas anteriores, aunque se destaca que estas mejoras han sido incrementales y no cualitativas. Todo este acervo de datos permite comparar y estudiar la evolución temporal de esta formación atmosférica. El llamativo color rojo es un aspecto de gran interés ya que denota una composición química distinta al de las otras capas de la atmósfera de Júpiter. Se especula que el color rojizo se debe al amoníaco presente y su reacción con los rayos ultravioletas solares y a la presencia de hidrocarburos en las estructuras externas de la misma.
 La exploración profunda de Júpiter no ha hecho más que comenzar y sin dudas el procesamiento final de estos datos arrojará nuevas imágenes que nos acercarán al conocimiento profundo de la Gran Mancha Roja.
 Existe una colección mayor de imágenes en los Flickr de Kevin Gill y Sean Dorean. Más información en el blog de Daniel Marín.

Panorama de Marte en 360°

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El video en 360° es para explorar en detalle esta perspectiva única de Marte.-
Imaginate estar parado en medio de un valle marciano y dar una vuelta sobre vos mismo para apreciar el paisaje. Eso mismo es lo que acaba de hacer Curiosity, y por cierto el resultado es espectacular. Para componer la panorámica de 360° se elaboró un mosaico de 115 imágenes obtenidas con la Mastcam entre el 24 y 25 de marzo pasados, en el sol (día marciano) 1.647. Desde febrero de este año Curiosity explora la llamada “Playa Ogunquit”, una zona particularmente rica en dunas activas. Marte es, además de nuestro Planeta, el otro mundo en el que se han detectado estas formaciones superficiales. El estudio de las dunas es interesante no solo desde el punto de vista geológico sino también atmosférico: la estructura de estas formaciones dice mucho sobre la dinámica de los vientos marcianos.
Versión reducida de la imagen de la panorámica de 8776 x 2000 pixels elaborada captadas por Curiosity. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

 En el centro de la imagen domina el monte Sharp, la zona explorada por Curiosity se encuentra en la falda noroeste del mismo. La zona de dunas, predominantemente a la izquierda del monte Sharp, se distingue por su relativa oscuridad del resto de las rocas marcianas. La existencia de arena y la rica actividad geológica asociada es clave para determinar la distribución de los minerales que la componen. En la zona rocosa se destaca parte de los componentes de Curiosity.

 La imagen de 360° se puede explorar en detalle aquí, o en el video publicado por el JPL. A pesar de que las imágenes fueron obtenidas en dos fases, mientras mediaba una noche marciana, la composición de la misma se ha realizado respetando el balance de luz para dar una imagen de conjunto similares a la que tendría un observador terrestre.

 Curiosity continúa la exploración de la superficie marciana, camino que lo llevará hacia la falda del monte Sharp. Mientras tanto, los hallazgos de este robot prometen ser cada vez mas y mas sorprendentes.

 Vía: NASA.-

El “Gran Final” de Cassini

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Imagen: Kevin Gill.-

 Comenzó el final de una de las misiones más extensas, exitosas y fascinantes de la historia: la sonda Cassini terminará sus días ingresando a la atmósfera de Saturno el próximo 15 de setiembre. Luego de un periplo de 20 años, trece de los cuales han transcurrido en el sistema orbital de Saturno la Cassini revolucionó por completo nuestro conocimiento sobre el planeta anillado y sus lunas. En estas 22 últimas órbitas que restan antes del Gran Final, Cassini promete estar a la altura, y la imagen de la entrada es la excusa para fascinarnos una vez mas con las últimas imágenes que nos envía la sonda. 
 El pasado 26 de abril la sonda Cassini llegó a donde nadie nunca: pasó entre Saturno y su sistema de anillos, en la primera de sus últimas 22 órbitas. Hasta setiembre el final de la Cassini parece ser una de las más espectaculares despedidas planetarias de las que se recuerden en mucho tiempo.

 Ya estoy extrañando a esta misión, porque a pesar de lo extenso de la misma, lo mejor está por venir.

 Imagen vía: Kevin Gill.-