Las galaxias peculiares de Arp 273

Publicado en El Sofista.
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Las estrellas con picos de difracción vistas en el primer plano de este nítido retrato cósmico forman parte, en realidad, de la Vía Láctea, nuestra propia galaxia (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 703 píxeles o verla aún más grande).

En cuanto a las dos galaxias que constituyen el verdadero tema de la imagen publicada, se encuentran más allá de la Vía Láctea, a una distancia que supera los 300 millones de años-luz. Su apariencia distorsionada se debe a las influencias gravitatorias mutuas ejercidas recíprocamente en encuentros cercanos.

Las galaxias, catalogadas como Arp 273 y también como UGC 1810, tienen formas absolutamente singulares, pero ahora se sabe que este tipo de interacciones es algo muy común en el universo. De hecho, nuestra vecina, la gran galaxia espiral de Andrómeda se acerca a la Vía Láctea, aunque todavía se encuentra aproximadamente a 2 millones de años-luz. Por esta razón Arp 273 (en la imagen de la derecha) podría ser una analogía del futuro muy lejano de nuestro propio entorno galáctico.

Cuando dos galaxias interaccionan reiteradas veces a lo largo una escala de tiempo cósmica (ver la imagen al pie de la entrada), el resultado final puede ser su fusión en una única galaxia. Vistas desde la Tierra, los núcleos brillantes de las galaxias de Arp 273 sólo parecen estar separados por poco más de 100 000 años-luz, es decir, aproximadamente el diámetro de nuestra galaxia.

La inflación del universo. En la actualidad, la expansión del universo continúa a un ritmo relativamente tranquilo. Pero su expansión inicial fue de una rapidez pasmosa, al crecer probablemente desde insignificantes fluctuaciones cuánticas en una billonésima de segundo. En realidad, este escenario cosmológico, conocido con el nombre de “inflación”, se cuantificó en 2006 al término de un análisis de tres años de los datos del satélite WMAP. Este diagrama representa de forma esquemática los 13 700 millones de años —más una billonésima de segundo…— de historia del universo, desde la escala cuántica hasta la puesta en servicio del WMAP, pasando por la formación de las estrellas, las galaxias y los planetas (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 5 de enero de 2017. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Wolfgang Ries/Stefan Heutz (Astrokooperation).

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace once equinoccios, unos 48 000 tweets ilustran y amplían las más de 4600 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de tres mil.

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