La extraordinaria espiral de LL Pegasi

Publicado en El Sofista.
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¿Qué generó la extraña estructura espiral que se observa en la parte izquierda de esta imagen? Nadie está seguro, pero es probable que se deba a una estrella miembro de un sistema binario que expulsa su atmósfera externa en la fase de nebulosa planetaria (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 708 píxeles o verla aún más grande).

El gigantesco espiral mide alrededor de un tercio de año-luz de longitud y al haber desarrollado cuatro o cinco giros completos presenta una regularidad sin precedentes (ver la imagen al pie de la entrada). Dada la velocidad de expansión de este espiral compuesto de gas, una nueva capa o giro debería aparecer cada 800 años, lo que corresponde aproximadamente al período orbital de las dos estrellas que forman este sistema binario, conocido como LL Pegasi o AFGL 3068. La asombrosa estructura espiral se ha catalogado bajo la referencia IRAS 23166+1655.

La imagen publicada arriba se registró en el infrarrojo cercano con el Telescopio Espacial Hubble. Otro enigma que presenta esta espiral es la fuente de su brillo, pero quizás, tal como lo propone la hipótesis más plausible, se deba simplemente al reflejo de la luz de las estrellas cercanas.

La espiral de WR 104. Esta fascinante estrella se encuentra a unos 8 000 años-luz de la Tierra en la constelación de Sagitario. Forma un sistema binario con una estrella del tipo O y la interacción entre ambos miembros del sistema produce una estructura de polvo caliente que se expande como una hermosa espiral. Sin embargo, a diferencia de IRAS 23166+1655, WR 104 es una estrella Wolf-Rayet, la fase final de la vida de una estrella masiva. Esta clase de estrellas tienen una vida breve, ya que expulsan plasma al espacio a un ritmo frenético, casi suicida, con lo que se producen potentes vientos estelares (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 11 de diciembre de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: ESA, Hubble, R. Sahai (JPL), NASA.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace once equinoccios, unos 48 000 tweets ilustran y amplían las más de 4600 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de tres mil.

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