Arp 240, un puente entre galaxias espirales

Publicado en El Sofista.
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¿Por qué hay un puente entre las dos galaxias espirales de la imagen? (Clic en la imagen para ampliarla a 960 x 764 píxeles o verla aún más grande.)

El puente, compuesto de gas y estrellas, pone en evidencia que los dos enormes sistemas estelares pasaron cerca uno del otro y se vieron afectados por violentas mareas inducidas por la gravedad mutua. En conjunto se conocen como Arp 240 pero individualmente como NGC 5257 y NGC 5258.

Tanto el modelado por computadora como las edades de los cúmulos estelares indican que las dos galaxias completaron un primer pasaje cercano hace apenas unos 250 millones de años. Las mareas gravitacionales no sólo expulsan materia, sino que también comprimen gas y por lo tanto provocan la formación de estrellas, sea en las galaxias o en el puente tan particular entre ellas.

Los astrónomos piensan que las fusiones galácticas son situaciones frecuentes y Arp 240 representa una fotografía de una breve etapa de este proceso inevitable (ver también la imagen al pie de la entrada).

El par de galaxias Arp 240 se encuentra a unos 300 millones de años-luz de distancia y se puede ver con un pequeño telescopio apuntado hacia la constelación de Virgo. La reiteración de pasajes cercanos tendrá como resultado final una fusión y la aparición de una única galaxia combinada.

Colisiones cósmicas. En general, los manuales de astronomía presentan a las galaxias como islas de estrellas brillantes, mundos serios, solitarios y majestuosos. Pero las galaxias poseen un aspecto dinámico. Tienen encuentros cercanos que a veces terminan en grandes fusiones y, además, regiones rebosantes de nuevas estrellas a medida que las galaxias en colisión adquieren formas nuevas y maravillosas. Esta imagen reúne algunas de las galaxias en colisión que fueran fotografiadas por el Telescopio Espacial Hubble y publicadas en el décimo octavo aniversario de su lanzamiento (2008). El atlas del Hubble, que consta de 59 vistas, ilustra cómo las colisiones galácticas producen una variedad notable de estructuras intrincadas, con detalles nunca vistos hasta ese entonces (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 28 de noviembre de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: NASA, ESA, Hubble Space Telescope; tratamiento de la imagen y derechos de autor: Chris Kotsiopoulos.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace once equinoccios, unos 48 000 tweets ilustran y amplían las más de 4600 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de tres mil.

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