NGC 253, un universo-isla polvoriento

Publicado en El Sofista.
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NGC 253 es una de las galaxias espirales no sólo más brillantes sino también una de las más polvorientas (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 803 píxeles o verla mucho más grande).

A veces es llamada la galaxia del Dólar (o de la Moneda) de Plata, debido a cómo se ve en los telescopios pequeños, o simplemente galaxia del Escultor (Sculptor en latín), por cuanto se halla dentro de los límites de la constelación meridional del mismo nombre.

NGC 253 se encuentra a no más de 10 años-luz de distancia y fue observada por primera vez en 1783 por la matemática y astrónoma Caroline Herschel.

La longitud de la galaxia del Dólar ronda los 70 000 años-luz, un dato que la constituye en el miembro más grande del Grupo de Galaxias del Escultor, que es la acumulación galáctica más cercana del Grupo Local de Galaxias.

Además de las bandas espirales de polvo, en la detallada imagen color de más arriba es posible notar la presencia de filamentos de polvo que parecen elevarse del disco galáctico (en la imagen de la derecha), entrelazados con cúmulos de estrellas jóvenes y regiones de formación estelar.

Una cantidad muy grande de polvo acompaña a la intensa formación estelar, por lo cual también se designa a NGC 253 como una starburst galaxy, o sea, una galaxia con un aumento repentino en la formación de estrellas.

La galaxia del Escultor es también una poderosa fuente de rayos X y gamma de gran energía (en la siguiente imagen), probablemente debido a la presencia de agujeros negros masivos en las proximidades del centro galáctico.

NGC 253 en rayos X. La ampliación de la región central de NGC 253, obtenida por el Observatorio de rayos X Chandra, revela detalles no visibles en radiación óptica, señalados en el recuadro. En la imagen en falso color las nubes de gas resplandecen en rayos X cerca del núcleo y por lo menos cuatro fuentes de rayos X muy poderosas se encuentran dentro de un radio de 3 000 años-luz del centro de la galaxia. Es muy probable que estas fuentes extremas de rayos X se estén acercando al centro de NGC 253: como resultado se formará un supermasivo agujero negro central y sus núcleos se transformarán en cuasares (clic en la imagen para ampliarla). Más información.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 3 de noviembre de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Dietmar Hager, Eric Benson.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace once equinoccios, unos 48 000 tweets ilustran y amplían las más de 4600 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de tres mil.

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