Extrañas sombras en los anillos de Saturno

Publicado en El Sofista.
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¿Qué cosa proyecta las extrañas sombras alargadas en los anillos de Saturno? Las sombras oscuras, visibles cerca del centro de la imagen, se proyectan en la dirección contraria al Sol y, dada su longitud, proceden de objetos que tienen alturas de varios kilómetros (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 792 píxeles o verla un poco más grande).

La existencia de sombras de tamaña extensión sorprendieron a los investigadores, por cuanto el espesor de los anillos A y B de Saturno suele ser de apenas 10 metros.

No obstante, una hipótesis de gran aceptación considera que en razón de las formas variables pero alargadas que se encuentran cerca del borde del anillo B, es dable suponer que allí existen lunas de reducido tamaño —de unos pocos kilómetros de diámetro— pero con la gravedad suficiente como para desviar en sentido vertical y a gran distancia, las pequeñas partículas del anillo que se encuentran a su alrededor.

Las ondas del anillo así formadas son conocidas como hélices o propulsores (propellers), en razón del aspecto que toman individualmente (en la imagen de la derecha). La hipótesis sostiene que son estos grupos coherentes de partículas relativamente pequeñas que conforman los anillos los que proyectan las sombras alargadas.

La imagen de más arriba fue registrada por la sonda robótica Cassini, que aún hoy continúa en la órbita de Saturno. Fue captada en 2009, cerca del equinoccio del planeta (en la imagen de la derecha), cuando la luz solar caía directamente sobre el plano de los anillos y proyectaba las sombras más largas.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 26 de octubre de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: NASA, JPL-Caltech, Space Science Institute.

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