El adiós de la sonda Rosetta

Publicado en El Sofista.
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Durante 786 días la sonda Rosetta siguió de cerca el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko mientras éste recorría su órbita elíptica alrededor del Sol. Hasta que ayer, 30 de septiembre de 2016, la nave espacial se acercó deliberadamente al cometa e impactó contra su superficie, hecho confirmado por la pérdida de la señal de la sonda (clic en la imagen para ampliarla a 900 x 600 píxeles o verla aún más grande).

Esta vista en alta resolución es una de las imágenes registradas durante el descenso final y muestra el desolado paisaje del cometa. La escena abarca unos 600 metros y fue captada cuando la Rosetta estaba a unos 16 kilómetros de la superficie del 67/P.

El descenso de la Rosetta al cometa puso el punto final a la fase operativa de una misión que habrá de inspirar nuevas exploraciones del espacio. La Rosetta desplegó un módulo de aterrizaje sobre la superficie (en la imagen de la derecha) de uno de los primeros mundos formados en el Sistema Solar y fue un testigo privilegiado de los cambios que se producen en un cometa cuando la radiación solar aumenta su intensidad.

La decisión de dar por terminada la misión en la superficie del cometa se debe a que la órbita del cometa lo conduce más allá de Júpiter, una región sombría donde los paneles solares de la sonda no podrían obtener energía suficiente para operar la nave.

Para peor se acercaba un período en el que el Sol estaría cerca de la línea de visión entre la Tierra y Rosetta, de modo que los operadores de la misión encontrarían serias dificultades para mantener en enlace radial con la nave.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 1° de octubre de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: ESA, Rosetta, MPS, OSIRIS; UPD / LAM / IAA / SSO / INTA / UPM / DASP / IDA.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace once equinoccios, unos 48 000 tweets ilustran y amplían las más de 4600 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de tres mil.

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