Colisión galáctica en el Quinteto de Stephan

Publicado en El Sofista.
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¿Sobrevivirá alguna de las galaxias de la imagen? (Clic en la imagen, creada con datos registrados por el Telescopio Espacial Hubble, para ampliarla a 960 x 681 píxeles o verla bastante más grande.)

En lo que podría considerarse el encuentro semifinal de un torneo de eliminación en el ámbito galáctico, las dos espirales de NGC 7318 han entrado en colisión.

Pueden suceder muchas cosas cuando chocan dos o más galaxias: puede producirse una distorsión gravitacional (en la imagen de la derecha), el gas puede condensarse y generar nuevos episodios de formación estelar y, por último, las dos galaxias pueden combinarse en una sola.

Por cuanto las dos galaxias forman parte del Quinteto de Stephan, es muy probable que en los próximos mil millones de años habrá de producirse el encuentro final entre ambos contendientes galácticos.

El resultado más seguro es que muchas estrellas quedarán dispersadas y se formará una única y gran galaxia. Muy posiblemente, la galaxia resultante no podrá identificarse fácilmente con ninguno de los componentes galácticos iniciales.

El Quinteto de Stephan fue el primer grupo galáctico identificado. Se encuentra a unos 300 millones de años-luz de distancia y es visible con un telescopio de tamaño moderado apuntado hacia la constelación de Pegaso, el caballo alado (más información a continuación).

Galaxias en Pegaso. Esta detallada y amplia vista telescópica revela galaxias diseminadas por el espacio que se encuentra más allá de las estrellas que pertenecen al sector norte de la Constelación de Pegaso. NGC 7331 es la galaxia que se destaca en el ángulo superior derecho de la imagen. La gran espiral, ubicada a no más de 50 millones de años-luz de distancia, es una de las galaxias más brillantes que Charles Messier no incluyó en su famoso catálogo del siglo XVIII. El alborotado grupo de galaxias del ángulo opuesto de la imagen es el conocido Quinteto de Stephan. Dicho quinteto ilustra con gran espectacularidad una colisión múltiple de galaxias, cuyas potentes interacciones en curso posan para esta efímera fotografía cósmica. En el cielo, el quinteto y NGC 7331 están separados por alrededor de medio grado (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 10 de agosto de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: Hubble Legacy Archive, NASA, ESA; tratamiento de la imagen y derechos de autor: José Jiménez Priego.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace diez equinoccios, unos 47 mil tweets ilustran y amplían las más de 4500 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de tres mil.

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