Del otro lado de Saturno

Publicado en El Sofista.
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¿Qué hay detrás de Saturno? (Clic en la imagen para ampliarla a 960 x 712 píxeles o verla un poco más grande.)

La primera respuesta es la propia cámara, instalada en la sonda Cassini que actualmente orbita detrás del planeta con el sistema de anillos más importante del Sistema Solar.

La insólita perspectiva ubica a la nave robótica en el lado opuesto al Sol de Saturno, razón por la cual más de la mitad del planeta está sumida en la oscuridad, una perspectiva que ningún observador podría conseguir desde la Tierra.

No obstante, en el contexto brindado por la imagen infrarroja mostrada arriba, es la luna Tetis la que se encuentra detrás de Saturno (ver la imagen al pie de la entrada).

Aparece como una pequeña mancha por encima del extraño patrón de nubes hexagonal (en la imagen de la derecha) que rodea el polo norte de Saturno. Tetis tiene mil kilómetros de diámetro y gira alrededor del Saturno por el plano de los anillos, de modo que la luna se halla más lejos de la sonda que del planeta.

La sonda ha estudiado el sistema de Saturno durante 12 años, pero por desgracia su increíble misión está llegando a su fin. Con el propósito de proteger la vida que pudiera existir en la superficie o en el interior de las lunas de Saturno, el mes próximo la sonda se internará en la gruesa atmósfera del planeta y se desintegrará.

Tetis, la luna de hielo de Saturno. ¿Cómo se formó la extraña superficie de Tetis? Para responder esta pregunta, la NASA decidió en 2005 hacer pasar la sonda robótica Cassini muy cerca de esta enigmática luna congelada de Saturno. La imagen es una de las fotografías de más alta resolución obtenidas de una cara completa de Tetis durante este sobrevuelo. Se piensa que el color blanco que domina la superficie de la luna se debe probablemente a partículas de hielo fresco que caen continuamente sobre la luna desde el tenue anillo E de Saturno, pero cuyo origen se encuentra en las fuentes de hielo de Encélado, otra luna de Saturno. Sin embargo, no está muy claro el origen de algunos cráteres visibles en la superficie de Tetis o si esta luna cuenta con océanos subterráneos (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 1° de agosto de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace diez equinoccios, unos 47 mil tweets ilustran y amplían las más de 4500 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de tres mil.

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