Las nubes de Júpiter en la visión de la New Horizons

Publicado en El Sofista.
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La nave robótica New Horizons tomó unas fotografías impresionantes de Júpiter al pasar por este planeta rumbo a Plutón (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 720 píxeles o verla aún más grande).

Júpiter es famoso por la Gran Mancha Roja (ver la imagen al pie de la entrada), pero también es conocido por la disposición regular de bandas de nubes ecuatoriales, visibles incluso con telescopios pequeños.

La imagen mostrada arriba y comprimida digitalmente en sentido horizontal, se tomó en 2007 cerca del terminador de Júpiter y pone de manifiesto la amplia diversidad de estructuras que presentan las nubes del gigante gaseoso (en la imagen de la derecha).

En el extremo izquierdo se encuentran las nubes más cercanas al polo sur de Júpiter. Allí, turbulentos remolinos ocupan gran parte de una región oscura, llamada cinturón, que rodea al planeta.

Incluso las regiones más claras, llamadas zonas, presentan enormes estructuras compuestas por complejos patrones de ondas. Es muy probable que la energía que genera las ondas tenga su origen en las regiones inferiores de la atmósfera de Júpiter.

La New Horizons es la sonda espacial más rápida lanzada hasta ahora y en julio de 2015 cumplió a la perfección el sobrevuelo de Plutón. Actualmente se dirige hacia 2014 MU69, un objeto del cinturón de Kuiper al que, según lo previsto, sobrevolará en 2019.

Pero en el muy corto plazo es Júpiter el que atraerá la atención astronómica de la humanidad, puesto que el 4 de julio la nave espacial Juno entrará en la órbita del planeta más grande del Sistema Solar.

La Gran Mancha Roja de Júpiter vista por la Voyager 1. Es un huracán con un tamaño equivalente a dos planetas como el nuestro. Se desencadena desde hace varios siglos, desde que los telescopios pudieron verla, y no muestra ninguna señal de calma. Se trata de la Gran Mancha Roja de Júpiter, el mayor sistema de tormentas con forma de remolino de todo el Sistema Solar. Como la mayoría de los fenómenos astronómicos, la Gran Mancha Roja ni se predijo ni, tras el descubrimiento, pudo comprenderse de inmediato su naturaleza. Aún hoy, algunos detalles sobre cómo y porqué la Gran Mancha Roja cambia de forma, tamaño y color siguen siendo misteriosos. Una mayor comprensión del clima joviano podría ayudar a los científicos a entender mejor el clima terrestre (clic en la imagen para ampliarla). Leer la entrada completa.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 26 de junio de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: NASA, Johns Hopkins U. APL, SWRI.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace diez equinoccios, unos 47 mil tweets ilustran y amplían las más de 4400 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de tres mil.

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