El cúmulo galáctico de Fornax

Publicado en El Sofista.
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El cúmulo de Fornax, una de las agrupaciones galácticas más cercanas, debe su nombre a la constelación del hemisferio sur en la cual se encuentran la mayoría de las galaxias que lo componen (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 716 píxeles o verla mucho más grande).

Se halla aproximadamente a 62 millones de años-luz de distancia, casi 20 veces más lejos que la vecina galaxia de Andrómeda y apenas un 10 por ciento más lejano que el cúmulo galáctico de Virgo, más conocido y poblado.

Casi todas las manchas amarillentas visibles en esta imagen, son galaxias elípticas que pertenecen al cúmulo.

En la parte inferior derecha se reconoce la presencia de la galaxia espiral barrada NGC 1365, un miembro destacado del cúmulo de Fornax (ver también la imagen al pie de la entrada).

La espectacular imagen mostrada arriba, que cubre un campo de dos grados de arco, fue registrada por el VLT en el Observatorio Paranal, dependiente del Observatorio Europeo Austral (ESO).

El cúmulo galáctico Fornax. Hasta la década de los ’80 se consideraba que las galaxias eran objetos inmutables, que conservaban su forma actual durante la mayor parte de la historia del universo. Sin embargo, en los últimos quince años los astrónomos comenzaron a comprender que muchas galaxias experimentan acontecimientos cataclísmicos que pueden alterar su aspecto de una manera drástica. Las galaxias interaccionan entre sí por medio de la gravedad; los pasajes cercanos pueden arrancar materia de una galaxia y otra galaxia puede apropiarse del despojo. Las colisiones totales pueden combinar dos galaxias en una, quizás incluso cambiando el tipo de galaxia. Las fuerzas de marea ejercidas por las galaxias más grandes pueden destrozar por completo las galaxias más pequeñas. Estos distintos tipos de interacciones probablemente fueron más comunes durante etapa primigenia del universo, cuando las galaxias se formaron por primera vez. Pero aún en la época actual es posible encontrar ejemplos espectaculares de la interacción, e incluso destrucción, de galaxias. Fornax contiene una clave visual prominente de que el cúmulo no es totalmente apacible: NGC 1427A, la galaxia recuadrada en verde (a la izquierda de la imagen), es la única galaxia irregular del cúmulo con abundante provisión de gas, su forma es extraña y presenta importantes regiones de formación estelar. Pero debido a su aislamiento, su extraña apariencia y la vigorosa formación estelar sólo puede explicarse recurriendo a una interacción con todo el cúmulo. NGC 1365 se encuentra en la esquina inferior derecha de la imagen (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 11 de junio de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: European Southern Observatory
; mención especial: Aniello Grado y Luca Limatola.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace diez equinoccios, unos 47 mil tweets ilustran y amplían las más de 4400 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de tres mil.

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