Valles Marineris, el Gran Cañón de Marte

Publicado en El Sofista.
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La presencia de Marte en el cielo terrestre durante los próximos días será notoria, pero no se verá tan bien como en esta imagen (clic en la imagen para ampliarla a 960 x 960 píxeles o verla aún más grande).

Para obtener una vista tan asombrosa, fue necesario que una sonda visitara el planeta rojo.

Atravesando el centro de la imagen se observa uno de los cañones más largos del Sistema Solar. El gran valle, llamado Valles Marineris, se extiende por más de 3000 kilómetros, tiene un ancho máximo de 600 km y llega hasta 8 km de profundidad. En comparación, el Gran Cañón de la Tierra, en el estado norteamericano de Arizona, tiene 800 km de longitud, 30 km de ancho y 1,8 km de profundidad.

El origen de Valles Marineris sigue siendo desconocido. Sin embargo, una hipótesis muy admitida sostiene que se formó a raíz de una fractura ocurrida hace miles de millones de años, cuando el planeta se enfrió (en la imagen de la derecha).

Los investigadores han identificado numerosos procesos geológicos en el cañón (ver la imagen al pie de la entrada).

El mosaico mostrado más arriba se confeccionó con más de 100 imágenes de Marte tomadas por las sondas Viking en los años 70.

Mañana, Marte y la Tierra pasarán por el punto de sus órbitas más cercano en 11 años y, en consecuencia, el planeta rojo será muy visible hacia el sudeste luego de la puesta de sol.

El Valle Marineris. Esta enorme estructura se encuentra junto a la cordillera Tharsis. El Valles Marineris un gran sistema de cañones que se extienden por 4 mil kilómetros a lo largo del ecuador de Marte. La sonda Mariner 9 fue la primera en fotografiarlo en detalle y de ahí el nombre el cañón: “el valle del Mariner”. Como se aprecia en la imagen, un gran número de antiguos canales de ríos, que bajan desde los cañones centrales del norte (en la parte superior de la imagen), da origen a un terreno caótico. Los tres volcanes Tharsis (en color rojo oscuro) se encuentran en el extremo izquierdo (occidente) de la imagen. Hacia el sur, se hallan las tierras altas, un terreno muy antiguo, cubierto por muchos cráteres de impacto (clic en la imagen para ampliarla). Más información.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 29 de mayo de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: Viking Project, USGS, NASA.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace diez equinoccios, unos 47 mil tweets ilustran y amplían las más de 4400 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de tres mil.

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