La gran nebulosa de Carina

Publicado en El Sofista.
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La gran nebulosa de Carina es una joya del cielo meridional. Conocida también como NGC 3372, cubre un campo de más de 300 años-luz y es una de las regiones de formación estelar más grandes de nuestra galaxia (clic en la imagen para ampliarla a 1331 x 700 píxeles o verla aún más grande).

Al igual que la gran nebulosa de Orión, más pequeña y septentrional, la nebulosa de Carina es fácilmente visible a simple vista, pero a diferencia de aquélla se encuentra a 7 500 años-luz de distancia y, por lo tanto, está 5 veces más alejada.

Este retrato telescópico excepcional revela notables detalles en los filamentos luminosos de gas interestelar y las nubes cósmicas de polvo oscuro presentes en el centro de la región (en la imagen de la derecha). La imagen abarca un campo de aproximadamente 50 años-luz de longitud.

La nebulosa de Carina alberga estrellas jóvenes extremadamente masivas, entre las que se encuentra el cúmulo abierto de estrellas Trumpler 14, visto abajo y a la derecha del centro, y la enigmática variable Eta Carinae, una estrella con más de 100 masas solares. Eta Carinae es la estrella más brillante cercana al centro, justo arriba de la polvorienta nebulosa del Ojo de la Cerradura o Keyhole Nebula (NGC 3324, ver también la imagen al pie de la entrada).

Mientras que es muy posible que la propia Eta Carinae esté en el borde de una explosión de supernova, las imágenes en rayos-X indican que la gran nebulosa de Carina fue en el pasado una verdadera fábrica de supernovas.

Un primer plano de la nebulosa del Ojo de la Cerradura. En esta imagen, que cubre un campo de 40 años-luz, el sur está arriba. En el centro se encuentra la nebulosa del Ojo de la Cerradura, representada en falso color, en la cual el azufre se muestra en tonos azules, el hidrógeno en verde y el oxígeno en rojo. Eta Carinae está arriba y a la derecha del ojo de la cerradura, destacada con picos de difracción. El cúmulo estelar abierto junto a Eta Carinae es Trumpler 14 (clic en la imagen para ampliarla). Más información (en inglés).

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 27 de mayo de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen y derechos de autor: Peter Ward (Barden Ridge Observatory).

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace diez equinoccios, unos 47 mil tweets ilustran y amplían las más de 4400 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de tres mil.

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