Ahogarse en un mar de plástico

Publicado en Café Científico.
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¿Papel o plástico? Es una pregunta comúnmente formulada en muchas panaderías mexicanas. En otros establecimientos en donde es necesario empacar, como supermercados, mercados y tienditas, lo usual es que los artículos comprados se coloquen directamente en bolsas de plástico, pues cada vez es más raro que los consumidores llevemos nuestras propias bolsas reusables pues estamos completamente acostumbrados a esta práctica o incluso si las llevamos lo que hacemos en colocar las compras empacadas en bolsas de plástico dentro de nuestras “bolsas del mandado”.

Esta práctica es común en prácticamente todo el mundo y ha dado como resultado que los seres humanos al año consumamos alrededor de un billón de bolsas de plástico; sí un billón de verdad: un millón de millones de bolsas, lo que hace que cada año los desechos relacionados con ellas alcancen casi tres millones de toneladas. (1)

El volumen que ha alcanzado este gran problema ha hecho que en varios países se impongan restricciones o prohibiciones respecto a las bolsas de plástico.

Flying Rainbow, fotografía de Victor Andronache (bajo licencia de Creative Commons 2.0)

Por ejemplo Mauritania tiene una prohibición completa de bolsas plásticas, pues en este país del noroeste de África llegó a ocurrir que casi el 70% de la mortalidad del ganado -vacas y ovejas- se debía a que estos animales las comían y morían. (2)

En la Ciudad de México hace seis años se hizo una modificación a la Ley de Residuos Sólidos, la cual señala en su Artículo 26 Bis, que:

“Las bolsas de plástico que se entreguen a título gratuito, de manera onerosa o con motivo de cualquier acto comercial, para transportación, carga o traslado del consumidor final, deberán cumplir con los criterios y normas de producción y consumo sustentable señalados en la fracción XI del artículo 6º de la presente ley.” (3)

Los criterios o normas de producción a los que se refiere ese tienen que ver con que las características de los plásticos usados, las cuales son detalladas en el Artículo 6, fracción IX de dicha ley: “garantizarán que el ciclo de vida de las bolsas de plástico no sea mayor a diez años, procurando la utilización de materiales provenientes de recursos renovables, como los biopolímeros para su pronta biodegradación en los destinos finales.” (3)

Si somos estrictos cualquier bolsa de plástico es degradable, es decir que se descompone y las moléculas que la forman, las cuáles en este caso son muy grandes, se rompen para dar moléculas más pequeñas, lo que hace que el material en sí se desintegre y la bolsas “desaparezca”. El problema con las bolsas plásticas más comunes, es el tiempo en que esto pasa.

Una de las características que ha hecho de nuestro tiempo el reinado del plástico, tambiés es una especie de maldición: es un material muy estable, que no se descomponen con facilidad. Está formado por polímeros que son cadenas o redes de moléculas muy extensas y cuyos enlaces son muy difíciles de romper.

Por supuesto nadie quiere que el empaque donde se almacenan alimentos u otros productos se desbarate en un par de días y por eso la elección de los plásticos, que tardan entre 100 y 400 años en desintegrarse, pero lo que para ciertos usos es una ventaja, en cuestión de acumulación de residuos es una desventaja.

Para las bolsas de plástico se ha buscado usar plásticos con tiempos de desintegración de unos cinco años y aunque a casi todos se les da el calificativo de “biodegradables” en realidad siempre lo son.

Los plásticos biodegradables son aquellos que desintegran por la acción de microorganismos como bacterias, hongos y algas. A este tipo de materiales se les llama biopolímeros, pues están compuestos por moléculas como el almidón que proviene plantas como el maíz, trigo o papas.

Pero además de las fuentes naturales existen otras formas de obtener plásticos degradables, añadiendo aditivos que hacen que su desintegración sea más rápida que cientos de años.

Los plásticos fotodegradables y oxodegradables son de este tipo. A los primeros se les añade un aditivo que acelera la descomposición que causa la luz solar en el plástico, logrando que en un tiempo corto de exposición a la luz las grandes cadenas de polímero se rompan, degrandando el material.
Los plásticos oxodegradables tienen aditivos que aceleran su descomposición a través de procesos de oxidación, en los que interviene el oxígeno del aire.

En todos los casos la degradación implica que las cadenas de polímero de los plásticos se rompan en pedazos más pequeños. Lo que resuelve el problema de no tener una gran cantidad de residuos sólidos. Sin embargo es importante que los productos de esta degradación no sean compuestos dañinos que pudieran contaminar de otra manera el suelo o el agua.

En el caso de los plásticos biodegradables, los productos de su decomposición son agua, dióxido de carbono –el gas que exhalamos al respirar- y otras moléculas orgánicas pequeñas e inocuas, respecto a los plásticos oxo y foto degradables, todavía existen dudas de si los productos de su desintegración no son parcialmente contaminantes.

Sabiendo todo esto, quizá lo más sensato que podamos hacer es que, más allá de decretos y sanciones, cada uno de nosotros nos responsabilicemos y regresemos a la buena tradición de llevar nuestra propia bolsa reusable cuando hagamos las compras.

Referencias
(1) Plastic Bag Statitstics http://ift.tt/1TqisKR
(2) 7 Países que prohibieron las bolsas plásticas http://ift.tt/1NCHg4N
(3) Ley de Residuos Sólidos del Distrito Federal http://ift.tt/1TqiqCK

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