La Luna en la visión gamma del Fermi

Publicado en El Sofista.
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Aunque les parezca increíble, si pudieran ver rayos gamma (en la imagen de abajo a la derecha), es decir, fotones con mil millones de veces la energía de la luz visible, la Luna parecería más brillante que el Sol (clic en la imagen para ampliarla a 1024 x 768 píxeles, máxima resolución disponible).

Esta sorprendente declaración queda confirmada por la nueva imagen de la Luna, basada en datos registrados por el instrumento LAT del Telescopio de Rayos Gamma Fermi durante sus primeros siete años de funcionamiento (2008-2015).

Si bien la visión en rayos gamma del Fermi es incapaz de distinguir detalles de la superficie lunar, un resplandor de rayos gamma consistente con la posición y tamaño de la Luna se encuentra en el centro de este mapa en falso color. Los píxeles más brillantes corresponden a las detecciones de los rayos gamma lunares más importantes.

Pero ¿por qué es tan brillante la Luna en rayos gamma? Lo es porque partículas cargadas de alta energía que atraviesan el Sistema Solar, llamadas genéricamente rayos cósmicos, bombardean constantemente la superficie lunar, ya que no está protegida por un campo magnético, con lo que se genera el resplandor de rayos gamma.

Debido a que los rayos cósmicos provienen de todas las direcciones, la Luna en rayos gama siempre presenta un disco y carece de fases.

La primera imagen en rayos gamma de la Luna (en la imagen de la derecha) fue registrada por el instrumento EGRET del satélite Compton, lanzado hace 25 años.

Vía Foto astronómica del día correspondiente al 29 de abril de 2016. Esta página ofrece todos los días una imagen, fotografía o video del universo, junto con una breve explicación escrita por un astrónomo profesional. Crédito de la imagen: NASA, DOE, International Fermi LAT Collaboration.

Nota: Síganme en Twitter (@astrosofista) para saber más sobre el universo y mi mundo. Desde que comencé a tuitear hace diez equinoccios, unos 47 mil tweets ilustran y amplían las más de 4400 entradas publicadas en el blog desde su inicio, en mayo de 2004. ¿Qué esperan para unirse a esta gran conversación? Ya somos más de tres mil.

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