El cloruro de vinilo y el accidente en una planta petroquímica mexicana

Publicado en Café Científico.
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El pasado miércoles 20 de abril, ocurrió un accidente en una planta del complejo petroquímico Pajaritos, que está ubicado en Coatzacoalcos, que es uno de los puertos comerciales más importantes del Golfo de México, el accidente ocurrió durante el horario laboral y aunque todavía no tiene una cifra exacta de cuántas personas murieron, lo ocurrido  es sin duda  una tragedia para muchas familias de esa ciudad del sur del estado de Veracruz, a quienes les mando toda mi solidaridad.

Aunque ahora todavía es muy pronto para determinar con certeza las causas específicas de ese desastre -y tendrán que pasar muchos días, quizás meses de peritajes y revisiones para saberlo-, sin duda podemos analizar algunos datos que nos puedan dar una idea sobre lo que pasó.

Como ya se ha dicho en las muchas notas de prensa sobre el tema (1), el accidente ocurrió en una planta productora cloruro de vinilo, llamada Petroquímica Mexicana de Vinilo que es operada por la industria química Mexichem, en asociación con Petróleos Mexicanos, PEMEX, la empresa estatal mexicana de producción petrolera de México.

 Fotografía del complejo petroquímico Pajaritos, el día del accidente (tomada de Twitter @spcver)

El cloruro de vinilo está entre los veinte derivados del petróleo que más se producen en todo el mundo: cada año se fabrican alrededor de 13 mil millones de kilogramos. EUA y China están entre los principales productores, pero existen plantas en muchos otros países -como en México- que lo hacen.

La importancia del cloruro de vinilo no acaba en su misma producción sino en lo que se hace con él, pues es materia prima para producir el plástico llamado cloruro de polivinilo, más conocido como PVC.

En la empresa Petroquímica Mexicana de Vinilo no se producía el PVC, sino solo su materia prima, el cloruro de vinilo que a temperatura ambiente es un gas incoloro, tóxico e inflamable, sin embargo que manejado bajo las adecuadas condiciones de seguridad no debería representar un peligro, pues si así fuera, dado el volumen de su producción mundial, todos los días escucharíamos de accidentes como el de esta semana en Coatzacoalcos.

De modo que el cloruro de vinilo debe ser manejado con precaución, parte de eso incluye que una vez que se produce, se almacena y trasporta en forma de líquido, lo que se logra al someterlo a presiones altas, sin embargo sigue representando los mismos riesgos que otros gases inflamables, como el mismo gas LP que casi todos tenemos en nuestras casas.

Se requiere una concentración mínima de alrededor del 4% de volumen de cloruro de vinilo en el aire para que este se incendie y aunque otros gases o líquidos inflamables tienen límites menores -la gasolina apenas requiere 1.4%-, (2) el cloruro de vinilo tiene la desventaja de que las reacciones en las que puede incendiarse e incluso explotar, se ven favorecidas por la presencia de metales como el hierro e incluso los contenedores o tuberías de acero inoxidable que se utilizan en las plantas -al contener hierro- pueden llegar a favorecer estas reacciones.

Al incendiarse o explotar el cloruro de vinilo produce otros compuestos que también pueden incendiarse como ciertos peróxidos, así que una vez iniciado un incendio con esta sustancia, suceden muchas reacciones en cadena que agravan la situación.

Por si esto no fuera lo suficientemente malo, al incendiarse y explotar el cloruro de vinilo produce además ácido clorhídrico, que es tóxico, pero sobre todo irrita la piel y las mucosas. Esto tuvo que ver al menos en parte con las molestias que sintieron muchos de los habitantes de Coatzacoalcos y sus alrededores en las horas posteriores al accidente.

Para producir el cloruro de vinilo PEMEX reporta (3) que en México se utiliza el proceso de oxicloración patentado por BF Goodrich (4), lo que quiere decir que se realiza una reacción entre etileno, que es también un gas inflamable y ácido clorhídrico gaseoso en presencia de oxígeno. Un 2.7% de etileno en el aire puede ya ser inflamable, así que incluso una fuga de etileno puede tener que ver con incendios en donde este gas sea usado.

El producto final al que está destinado el cloruro de vinilo, el PVC es el tercer plástico que más se produce en el mundo, solo después del polietileno y prolipropileno. Se produce en dos formas, rígido y flexible, el PVC rígido se emplea mucho en la industria de la construcción, usándose en tuberías e incluso la fabricación de puertas y marcos de ventanas, también se utiliza para hacer empaques y la mayoría de las tarjetas -desde credenciales escolares hasta las bancarias- están hechas de PVC, porque es un plástico resistente y durable.

En su forma flexible el PVC se utiliza en recubrimientos de cables y hasta en forma decorativa como imitación de piel. Es casi un hecho que casi todos usamos, hemos usado o usaremos alguna cosa que tenga PVC y por lo tanto somos usuarios secundarios de las materias primas que producen plantas como la de Pajaritos en Coatzacoalcos, pidamos entonces no solo por las familias de los trabajadores que murieron o resultaron heridos, sino también pidamos que las industrias públicas y privadas tengan protocolos de seguridad más exigentes.

Referencias:
(1) Radio Fórmula; La Jornada; Periódico AM; Reuters
(2) Lower and Upper Explosive Limits for Flammable Gases an Vapors  http://ift.tt/1SqnuqB
(3)Monómero del Cloruro de Vinilo, PEMEX http://ift.tt/1VtgxuY
(4) Catalyst for the preparation of ethylene and vinyl chloride from ethane, Patente US 4158645 A http://ift.tt/1SqnuqG

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