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“Laniakea”, el supercúmulo galáctico que es el hogar de la Vía Láctea

Astrónomos que usan el Telescopio Green Bank de la Fundación Nacional para la Ciencia (GBT) – entre otros telescopios – han determinado que nuestra propia galaxia, la Vía Láctea es parte de un supercúmulo de galaxias descomunal recientemente identificado, que han bautizado como “Laniakea” que significa  «cielo inmenso» en hawaiano. En el documento donde se explica este trabajo fue publicado en la revista Nature.

Este descubrimiento aclara los límites de nuestro vecindario galáctico y establece vínculos previamente no reconocidos entre los diversos cúmulos de galaxias en el universo local.

“Por fin hemos establecido los contornos que definen el supercúmulo de galaxias que podemos llamar hogar”, dijo el investigador principal, R. Brent Tully, astrónomo de la Universidad de Hawai en Manoa. “Esto no es diferente de descubrir por primera vez que su ciudad natal es en realidad parte de un país mucho más grande que limita con otras naciones”.

Los supercúmulos son algunas de las estructuras más grandes del Universo conocido. Se componen de grupos, al igual que nuestro propio Grupo Local, que contiene docenas de galaxias y cúmulos masivos que contienen cientos de galaxias, todos interconectados en una red de filamentos. Aunque estas estructuras están interconectadas, se han mal definidos sus límites.

Para matizar mejor la cartografía cósmica, los investigadores proponen una nueva manera de evaluar estas estructuras de galaxias a gran escala mediante el examen de su impacto sobre los movimientos de las galaxias. Una galaxia entre las estructuras está atrapada en un tira y afloja gravitacional en el que el equilibrio de las fuerzas gravitacionales de los que rodean las estructuras a gran escala determina el movimiento de la galaxia.

Al utilizar el GBT y otros telescopios de radio para mapear las velocidades de las galaxias en todo nuestro universo local, el equipo fue capaz de definir la región del espacio donde cada supercúmulo domina. “Las observaciones del Telescopio Green Bank han jugado un papel importante en la investigación que lleva a esta nueva comprensión de los límites y las relaciones entre una serie de supercúmulos,“ dijo Tully.

La Vía Láctea reside en las afueras de uno de estos supercúmulos, cuya medida por primera vez ha sido mapeado cuidadosamente usando estas nuevas técnicas.

Este llamado Supercluster Laniakea tiene 500 millones de años luz de diámetro y contiene la masa de cien millones de millones de Soles repartidas en 100.000 galaxias.

Este estudio también aclara el papel del Gran Atractor, un punto focal de la gravedad en el espacio intergaláctico que influye en el movimiento de nuestro Grupo Local de galaxias y otros cúmulos de galaxias.

Dentro de los límites de Laniakea, los movimientos de galaxias se dirigen hacia el interior, de la misma manera que las corrientes de agua siguen descendiendo caminos hacia un valle. La región del Gran Atractor es un gran valle gravitacional de fondo plano con una esfera de atracción que se extiende a través del Supercluster.

El nombre fue sugerido por un profesor asociado del Departamento de Lenguas, Lingüística y Literatura en Kapiolani Community College, una parte del sistema de la Universidad de Hawai. El nombre hace honor a navegantes polinesios que utilizaron los conocimientos de los cielos para viaje a través de la inmensidad del Océano Pacífico.

Ref.: The Laniakea supercluster of galaxies. Nature 513, 71–73 (04 September 2014) doi:10.1038/nature13674

Publicado en Rebdo
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