Un Punto Azul Pálido

Publicado en el blog de Martín Monteiro .
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El 14 de febrero de 1990, Carl Sagan solicitó que la sonda espacial Voyager-1 girara para registrar la fotografía más distante jamás tomada de la Tierra, 40 veces más lejos que el Sol (tan lejos como Plutón). En esa imagen nuestro planeta aparece como un simple punto en la inmensidad del espacio, inspirando las profundas reflexiones que Carl Sagan escribió en su libro de 1994, “Un punto azul pálido: una visión del futuro humano en el espacio.”

“Mira ese punto. Eso es aquí. Ese es nuestro hogar. Eso somos nosotros. En él, todos los que amas, todos los que conoces, todos de quienes alguna vez escuchaste, cada ser humano que ha existido, vivió su vida allí. La suma de todas nuestras alegrías y sufrimientos, miles de religiones seguras de sí mismas, ideologías y doctrinas económicas, cada cazador y recolector, cada héroe y cobarde, cada creador y destructor de civilizaciones, cada rey y campesino, cada joven pareja enamorada, cada madre y padre, niño esperanzado, inventor y explorador, cada maestro de la moral, cada político corrupto, cada “superestrella”, cada “líder supremo”, cada santo y pecador en la historia de nuestra especie, vivió ahí – en una mota de polvo suspendida en un rayo de sol.
La Tierra es un escenario muy pequeño en la vasta arena cósmica. Piensa en los ríos de sangre vertida por todos esos generales y emperadores, para que en su gloria y triunfo, pudieran convertirse en amos momentáneos de una fracción de un punto. Piensa en las interminables crueldades cometidas por los habitantes de una esquina del punto sobre los apenas distinguibles habitantes de alguna otra esquina. Cuán frecuentes sus malentendidos, cuán ávidos están de matarse los unos a los otros, cómo de fervientes son sus odios. Nuestras posturas, nuestra importancia imaginaria, la ilusión de que ocupamos una posición privilegiada en el Universo… es desafiada por este punto de luz pálido.
Nuestro planeta es una solitaria mancha en la gran y envolvente penumbra cósmica. En nuestra oscuridad —en toda esta vastedad—, no hay ni un indicio de que vaya a llegar ayuda desde algún otro lugar para salvarnos de nosotros mismos. La Tierra es el único mundo conocido hasta ahora que alberga vida. No hay ningún otro lugar, al menos en el futuro próximo, al cual nuestra especie pudiera migrar. Visitar, sí. Asentarnos, aún no. Nos guste o no, por el momento la Tierra es donde tenemos que quedarnos. Se ha dicho que la astronomía es una formadora de humildad y carácter. Tal vez no hay mejor demostración de la locura de la soberbia humana que esta distante imagen de nuestro minúsculo mundo. Para mí, subraya nuestra responsabilidad de tratarnos mejor los unos a los otros, y de preservar y querer ese punto azul pálido, el único hogar que conocemos.”
Carl Sagan

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LA COMUNICACIÓN CIENTÍFICA TOMA LOS ESCENARIOS EN CONGRESOS CIENTÍFICOS

Publicado en Revista Persea .
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Félix Moronta La reunión bianual de la Sociedad para la Investigación en Bioseguridad (ISBR) comenzó con una sesión dedicada a la comunicación de la ciencia Esta sociedad internacional fomenta la comunicación entre los científicos que estudian las plantas, animales y microbios con nuevas características debido a la alteración del ADN, las cuales han sido obtenidas…

Primera luz del telescopio solar de la NSF

Publicado en el blog de Martín Monteiro .

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Este año 2020 entrará en funcionamiento el Telescopio Solar “Daniel K. Inouye” de la National Science Foundation (DKIST), ubicado a tres mil metros de altura cerca de la cumbre del volcán Haleakala, en la isla de Maui, en Hawái.

Las primeras imágenes de prueba de este instrumento de 4 metros de diámetro, tomadas en diciembre de 2019, muestran detalles de la superficie del Sol con la mejor resolución disponible hasta el momento. Este telescopio, junto con el orbitador solar de la ESA y la NASA, diseñado para investigar el viento solar y la sonda solar Parker de la NASA, para explorar la corona solar, están abriendo una nueva era en la ciencia solar que permitirá realizar adelantos sin precedentes en la comprensión de nuestra estrella y todo lo que implica para nuestro planeta.

El pequeño cuadrado dibujado en el centro del Sol corresponde al campo visual del DKIST, de 36500 km de lado, capaz de distinguir detalles con una resolución de tan solo 30 km de ancho. En la ampliación de ese cuadro he superpuesto el contorno de los continentes con la imagen obtenida por el DKIST, donde se puede notar que el tamaño de los gránulos solares es comparable al tamaño de algunos países. La proyección utilizada para los continentes es de tipo Goode, que preserva la equivalencia entre áreas de diferentes latitudes.

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Pasta nuclear, el material más duro del universo

Publicado en Cosmotales .
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La pasta es sin duda uno de los alimentos más versátiles que comemos, una razón más para encontrarla en innumerables cocinas alrededor del mundo. La expresión “al dente”, adoptada del italiano, describe la forma ideal de cocción de la pasta y caracteriza su firmeza, que debe mantener un poco de su dureza interna.

Una pasta mucho más consistente y que no se encuentra en nuestro planeta sino en las estrellas de neutrones, es precisamente el material mas duro del universo. La pasta nuclear, como se le denomina, es una exótica sustancia cuyo nombre se debe a las diversas formas que adopta y que recuerdan a lo espaguetis, los ñoquis o incluso las láminas de lasaña.

Detengámonos brevemente en estos extravagantes objetos que son las estrellas de neutrones. Se forman como resultado del colapso de estrellas con mucha masa, en la fase final de su vida cuando agotan su combustible. Una tremenda explosión -supernova- hace que pierdan sus capas externas, y la parte más interior se compacta tanto que comprime los protones y los electrones hasta formar neutrones. Ello da lugar a un objeto compuesto en su mayor parte por neutrones, a lo que debe su nombre.

Con un tamaño como el de la ciudad de Bogotá, estos cadáveres estelares están en el límite de la materia con mayor densidad conocida en el universo. El peso de una cucharadita de estrella de neutrones es equivalente al de un centenar de millones de toneladas.

Ahora sí hablemos de la pasta nuclear.  Su descubrimiento fue posible mediante recientes simulaciones en computador que estudiaron lo que se encuentra en el interior de la corteza de las estrellas de neutrones. La enorme gravedad de estos objetos hace que  bajo sus capas externas los neutrones experimenten estirones y sacudidas, que los llevan a ensamblarse en formas cilíndricas, planas, y otras más, que recuerdan precisamente a las diversas formas en que se puede comer un plato de pasta.

La enorme densidad y la gravedad hacen que la pasta nuclear sea descomunalmente rígida. Según los cálculos, para romperla se necesitaría aplicar 10 mil millones de veces la fuerza que se requiere para destrozar el acero.

Infortunadamente nunca podremos tener una muestra o tocar pasta nuclear dadas sus condiciones tan extremas, pero es deslumbrante poder estudiarla y conocer muchos más sobre sus propiedades.

Se plantea que las deformaciones y formas irregulares de la pasta nuclear podrían incluso generar ondas gravitacionales, pero por el momento los instrumentos que tenemos solo han sido capaces de detectar ondas gravitacionales mucho más potentes, como las producidas por la violenta colisión de estrellas de neutrones, con un par de casos descubiertos hasta la fecha.

PRIONES: PROTEÍNAS QUE COMEN CEREBROS

Publicado en Revista Persea .
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David Ismael Sánchez Mendoza   Una alarmante situación estalló en Gran Bretaña en 1986. Las vacas de este lugar empezaron a actuar fuera de lo común. Parecían totalmente ajenas a su ambiente y tenían problemas para moverse. Poco después fallecían. Al momento de examinar los sesos de estos bovinos, siempre  presentaban la misma condición. Cavernas…